Dez minutos no meio do caminho

NO FIMde maio de 1942, a maré da guerra estava correndo contra os Aliados. Quer fosse a Wehrmacht de Hitler na Rússia, Exército do deserto de Rommel na África, ou o Submarinos do Atlântico , As forças do Eixo estavam causando estragos e ameaçando devorar um território importante. As coisas pareciam particularmente terríveis no Pacífico. Depois de Pearl Harbor, o Japão conquistou Hong Kong, as Filipinas, Cingapura, as Índias Orientais Holandesas e a Birmânia. As forças imperiais também batiam às portas da Índia e da Austrália. Os líderes aliados temem que as potências do Eixo possam em breve dar as mãos no Oriente Médio, rico em petróleo.



Até o oeste dos Estados Unidos parecia vulnerável, especialmente o Havaí. O pequeno posto avançado americano de Midway , o atol mais extenso do arquipélago havaiano, fica 1.100 milhas a noroeste de Oahu, apresentando um alvo convidativo. E foi para Midway, 70 anos atrás, que os japoneses enviaram uma armada gigante, e lá que os americanos fizeram uma posição heróica, embora falha. A luta durou três dias, mas no final, o resultado da batalha - na verdade, o curso da guerra em si - resultou em 10 minutos de trabalho de alguns bravos aviadores navais americanos.



O arquiteto do ataque a Pearl Harbor, o almirante Isoroku Yamamoto, comandante da frota japonesa, planejou uma operação dupla para tomar Midway, trazer os restos da Frota do Pacífico dos EUA e, em seguida, destruí-la em um combate decisivo. (Alamy)
O arquiteto do ataque a Pearl Harbor, o almirante Isoroku Yamamoto, comandante da frota japonesa, planejou uma operação dupla para tomar Midway, trazer os restos da Frota do Pacífico dos EUA e, em seguida, destruí-la em um combate decisivo. (Alamy)

O QUE FOI ARGUABLYa batalha naval crucial da Segunda Guerra Mundial foi posta em movimento pelo almirante Isoroku Yamamoto, 58 anos, comandante da frota japonesa. Um dos primeiros expoentes da guerra de porta-aviões, ele ajudou após a Primeira Guerra Mundial a transformar a marinha do Japão na frota de porta-aviões mais imponente e moderna do mundo, em uma época em que a maioria das marinhas ainda estava ligada à noção da supremacia dos grandes canhões.



Embora tenha concebido e dirigido o ataque a Pearl Harbor, Yamamoto tinha dúvidas sobre uma guerra com os Estados Unidos, cuja força ele conhecia bem por seus estudos em Harvard e duas passagens como adido naval em Washington. Vou correr solto nos primeiros seis meses ou um ano, observou ele depois de Pearl Harbor, mas não tenho nenhuma confiança para o segundo e terceiro anos de luta.

Ainda assim, o serviço de Yamamoto como jovem tenente na épica Batalha de Tsushima de 1905 deu a ele o que ele pensava ser a chave para derrotar os Estados Unidos. Nessa batalha, o arrivista Japão destruiu a marinha russa em um único e breve encontro. A vitória colocou o Japão no mapa dos assuntos mundiais e transformou o líder da frota japonesa em herói nacional, o almirante Heihachiro Togo. Yamamoto, que havia perdido dois dedos na batalha, venerava Togo. Agora, enfrentando os Estados Unidos, ele elaborou um plano de batalha semelhante ao que seu herói poderia ter feito. Em março de 1942, ele propôs uma operação em duas frentes para tomar Midway, trazer os remanescentes da Frota do Pacífico dos EUA e, em seguida, destruí-la em um combate decisivo.

O plano de Yamamoto, descrito como bizantino por um historiador, envolvia a divisão de sua frota em quatro componentes principais. O primeiro a atingir a Midway seria a força de porta-aviões do vice-almirante Chuichi Nagumo, o Kido Butai, vanguarda da marinha japonesa, com quatro grandes porta-aviões, osAkagi, aKaga, aHiryu, e asSoryu. Então, uma vez que os bombardeiros de Nagumo tivessem enfraquecido as defesas de Midway, um grupo de transporte coberto por quatro cruzadores pesados ​​iria descer na ilha e desembarcar 5.000 tropas de invasão.



Outro grupo de batalha com quatro cruzadores pesados ​​e dois navios de guerra se esconderia mais longe. E, finalmente, a cerca de 600 milhas de Midway e pelo menos um dia de vela de distância, estaria o corpo principal de Yamamoto com três navios de guerra. O almirante comandaria doYamato- 72.800 toneladas, o maior encouraçado já construído. Seus canhões de 18,1 polegadas podiam ultrapassar qualquer navio aliado e afundá-lo a 26 milhas de distância com projéteis de monstros pesando cerca de 3.000 libras, mais do que o dobro do peso dos mísseis que os maiores canhões americanos podiam lançar.

Como se isso não bastasse, Yamamoto também deu início a uma operação separada, enviando outra frota ao norte para invadir as Ilhas Aleutas, parte do Território do Alasca da América. Ele sozinho montou 3 cruzadores pesados ​​e 3 leves, 12 contratorpedeiros e 2 porta-aviões leves.

Para testar o plano de Yamamoto, os japoneses mantiveram manobras de batalha a bordo doYamatoem 1 ° de maio. Mas estes foram planejados para agradar o comandante-chefe. No jogo de guerra, tanto oAkagie aKagaforam afundados, um resultado inaceitável; O chefe da equipe de Yamamato reverteu a decisão do árbitro e fez com que oAkagi. O exercício foi uma demonstração do que vários veteranos japoneses mais tarde chamaram de doença da vitória - a recusa, após o fluxo dos primeiros triunfos, de contemplar até mesmo a possibilidade de derrota - o que distorceria todo o planejamento japonês naquela primavera.

Simbolicamente, a operação Midway começou em 27 de maio, dia nacional do Japão em comemoração ao triunfo do Togo. A frota de 200 navios, o maior Japão já colocado no mar, deve ter apresentado um espetáculo fenomenal ao deslizar para fora de um mar interno envolto em névoa. No início do mês, as transportadoras japonesas haviam lutado com os americanos no Mar de Coral e saíram com apenas um empate. Mas isso deixou a confiança do Japão intocada enquanto a armada partia para uma pompa e circunstância considerável.

Todos na frota, da cabeça aos homens, não têm a menor dúvida sobre uma vitória, o capitão Yoshitake Miwa, o oficial aéreo da frota combinada, escreveu sobre esta maior expedição em seu diário. De onde vem esse espírito que domina o inimigo antes que a batalha seja travada?

CONTRA O TEMIDO KIDO BUTAI,o que a maltratada frota americana do Pacífico tinha a oferecer? Seu comandante, Chester William Nimitz, nascido no Texas, vinha de linhagem de navegação; seu avô servira na marinha mercante imperial alemã. Nimitz, então com 57 anos, era uma das principais autoridades da Marinha dos EUA em submarinos, mas tinha pouca experiência em guerra de porta-aviões. Ele era conhecido, notavelmente, por sua ousadia e cautela; ele ouviu seus conselheiros e ficou imune ao pânico. Seu hobby, como observou um historiador, era o passatempo caseiro de lançar ferraduras.

Terei sorte se durar seis meses, Nimitz escreveu à esposa após a nomeação. O público pode exigir ação e resultados mais rápidos do que eu posso produzir. Mesmo assim, ele iria brilhar - um dos poucos comandantes aliados intocados por críticas.

Os ativos da frota de Nimitz eram escassos. O ataque a Pearl Harbor o deixou sem um único navio de guerra, e ele tinha apenas dois porta-aviões totalmente operacionais, oEmpreendimentoe aHornet. Este último tinha uma equipe basicamente verde; muitos dos aviadores nem mesmo haviam decolado de um porta-aviões. Uma terceira operadora, aYorktown, havia sido espancado na luta do Mar de Coral e mancou de volta a Pearl Harbor, onde estava sendo consertado febrilmente.

Para aumentar as preocupações americanas, havia uma mudança perturbadora de última hora nos comandantes. O vice-almirante William Bull Halsey, o combativo chefe da transportadora de Nimitz, foi hospitalizado com uma terrível psoríase. Seu substituto, o contra-almirante Raymond A. Spruance, nunca havia liderado uma força de porta-aviões antes.

Em meio a toda essa incerteza, a inteligência da Marinha deu a Nimitz uma arma incrível. Liderada por um gênio dos bastidores, o comandante Joseph J. Rochefort Jr., uma equipe ultrassecreta havia quebrado o código naval japonês. A partir das interceptações de Rochefort, Nimitz soube que um ataque maciço japonês estava para acontecer; ele conhecia seus componentes e data aproximada, mas não seu objetivo. Isso aparecia no código japonês apenas como AF. Os americanos suspeitaram que isso representava Midway e armaram um ardil astuto para provar isso. Eles enviaram uma mensagem não codificada detalhando a falta de água potável na ilha. Os japoneses caíram na armadilha, relatando em seu código comprometido que o AF estava com pouca água.

A projeção da inteligência dos Estados Unidos do ataque planejado provaria estar errada por apenas cinco minutos, cinco graus e cinco milhas.

Em 15 de maio, Nimitz colocou sua modesta força em movimento. Ao contrário de Yamamoto, que precipitadamente colocou todos os seus carregadores em uma cesta, Nimitz dividiu seus três entre duas forças-tarefa: TF 16, sob Spruance, compreendendo oEmpreendimentoe aHornet; e TF 17, centrado em torno doYorktown, com uma escolta de dois cruzadores pesados ​​e cinco contratorpedeiros. Liderando o TF 17 estava o contra-almirante Frank Jack Fletcher, o mais velho dos dois comandantes e um marinheiro experiente que trouxeYorktownatravés da batalha do Mar de Coral. Enquanto isso, uma pequena força de cobertura foi enviada ao porto holandês nas Aleutas.

Fletcher e Spruance planejavam se encontrar em um mapa de referência otimista com o codinome Point Luck, a nordeste de Midway. De lá, eles pretendiam emboscar o flanco esquerdo da frota invasora de Nagumo. Fletcher venceu a primeira mão no jogo contra Yamamoto ao escapar de Pearl Harbor antes que os submarinos japoneses chegassem para lançar um cordão ao redor da base para rastrear os movimentos navais dos EUA. Na verdade, o reconhecimento japonês era tão pobre que Yamamoto e Nagumo não tinham ideia de onde estava a força americana nem de quantos porta-aviões ela continha. Eles ainda acreditavam noYorktowntinha sido afundado no Mar de Coral e não sabia que estava navegando em direção a Midway.

A Ilha de Areia de Midway mostra os efeitos do ataque de aviões porta-aviões japoneses durante a rodada de abertura da batalha em 4 de junho de 1942. (Arquivos Nacionais)
A Ilha de Areia de Midway mostra os efeitos do ataque de aviões porta-aviões japoneses durante a rodada de abertura da batalha em 4 de junho de 1942. (Arquivos Nacionais)

ÀS 7 DA MANHÃ. EM 3 DE JUNHO,Aviões porta-aviões japoneses atingiram o porto holandês e as tropas japonesas apreenderam duas ilhas Aleutas, Kiska e Attu. Embora representassem os primeiros territórios nos Estados Unidos propriamente ditos a serem tomados pelo inimigo, eram postos avançados gelados e estéreis de pouco valor estratégico. Um comandante menos informado e criterioso do que Nimitz poderia ter se distraído do ataque principal. Mas ele não foi.

Naquela mesma manhã, Jack Reid, um jovem alferes que pilotava um barco voador PBY-5A Catalina em uma missão de reconhecimento mil milhas ao sul das Aleutas, avistou alguns pontos na água. Meu Deus, esses navios não estão no horizonte? ele gritou. Acredito que tiramos a sorte grande. Esse avistamento dos japoneses foi seguido por mais na manhã seguinte, 4 de junho. Às 5h45, outro PBY deu o aviso: muitos aviões indo no meio do caminho.

Com isso, a cortina subiu para a batalha. Eriçado com as defesas que Nimitz havia reforçado com urgência, Midway imediatamente lançou o maior número de aeronaves possível, tanto para enfrentar o inimigo quanto para evitar ser apanhada no solo, como a Força Aérea havia feito em Pearl. Entre os 93 aviões operacionais em Midway naquele dia estavam 15 Boeing B-17E Flying Fortresses da Força Aérea do Exército e cerca de três dúzias de aeronaves do Corpo de Fuzileiros Navais - caças Grumman F4F-3 Wildcat e Brewster F2A-3 Buffalo e bombardeiros de mergulho Vindicator. Os lutadores eram em grande parte obsoletos: a pele de madeira e tecido descascada dos anos entre as guerras cobriu alguns, enquanto outros tinham motores antiquados que rapidamente falharam. Qualquer comandante que ordene que os pilotos saiam para o combate em um F2A-3, disse um oficial americano, deve considerar o piloto como perdido antes de deixar o solo.

Os aviadores japoneses, por sua vez, estavam entre os mais experientes da guerra, tendo voado nas batalhas de seu país com a China, o ataque a Pearl Harbor e a Batalha do Mar de Coral. E eles tripulavam o melhor lutador de porta-aviões do mundo, o mortal Mitsubishi A6M2 Zero. Extremamente ágil, mais rápido do que qualquer equivalente aliado e com um alcance notável de 1.900 milhas, o avião teria o crédito de abater mais de 1.500 aviões dos EUA durante a guerra.

Alguns bombardeiros Midway alvejaram a frota de porta-aviões japoneses, incluindo quatro Marauders Martin B-26 armados com torpedos e seis bombardeiros torpedeiros Grumman TBF-1 Avenger doHornet'S Torpedo Squadron 8 (VT-8) que tinha sido atribuído a Midway e cujas tripulações nunca tinham visto um combate antes. Os japoneses ignoraram esses ataques, perdendo apenas alguns lutadores enquanto destruíam todos, exceto um TBF e dois B-26s. E na própria Midway, eles também esmagaram os caças americanos, deixando apenas dois operáveis.

Apesar desse sucesso inicial, Nagumo havia julgado mal o que seria necessário para quebrar as defesas de Midway. Dos 108 aviões naquela primeira onda contra Midway, apenas um terço eram bombardeiros de mergulho. Ele manteve outros 35 aviões torpedeiros e bombardeiros de mergulho na reserva, antecipando o grande encontro com a frota americana que Yamamoto esperava. Como resultado, ele falhou em infligir mais do que danos efêmeros à ilha. Midway ainda poderia resistir facilmente a qualquer pouso. Sua pista de pouso crucial permaneceu praticamente intocada; talvez os japoneses, confiantes no sucesso, esperassem mantê-lo seguro e usá-lo eles mesmos.

Ao mesmo tempo, o fogo antiaéreo norte-americano da ilha derrubou vários aviões japoneses. Às 7h, o líder de ataque japonês enviou a Nagumo uma mensagem: Há necessidade de uma segunda onda de ataque.

Embora descontente, Nagumo concordou em enviar ajuda. Ainda não havia sinal de porta-aviões inimigos, então ele ordenou que a tripulação do convés substituísse os torpedos já carregados em seus aviões por bombas de fragmentação - uma operação que levaria mais do que alguns minutos. Esta decisão contradiz diretamente a ordem de Yamamoto de manter a força de ataque da reserva armada para operações anti-navio. Mas Nagumo foi de alguma forma encorajado por esta mensagem de Yamamoto: Não há sinal de que nossa intenção tenha sido suspeitada pelo inimigo.

É difícil dizer com precisão quando a sorte caiu para os azarões americanos nesta luta. Mas a ordem de Nagumo, entregue às 7h15 no primeiro dia da batalha, marca o momento em que o complexo plano de Yamamoto começou a se desfazer. Se qualquer um dos sete couraçados de batalha e cruzadores pesados ​​de Yamamoto estivesse disponível para martelar as defesas de Midway com seus canhões enormes, sem mencionar os temíveis projéteis de 18,1 polegadas do Yamato, eles certamente teriam feito um trabalho rápido nas defesas do minúsculo atol - e Nagumo faria não teve que decidir entre bombardear Midway e atacar a frota americana. Mas, sob o esquema de Yamamoto, seus navios de guerra estavam sendo mantidos na reserva, a centenas de quilômetros de distância, para a reprise de Tsushima.

NIMITZ DEPOIS DE REPORTADOa seu superior, o almirante Ernest J. King, chefe das operações navais, que acreditava que uma grande força de cerca de 80 navios [japoneses] estava convergindo para Midway. A maioria dos caças, aviões torpedeiros e bombardeiros de mergulho da Midway havia sumido, disse ele. E apesar desse sacrifício de vidas e aviões, nem uma única bomba ou torpedo americano havia atingido um navio japonês.

Com a batalha agora há algumas horas, o almirante Fletcher em Point Luck evitou cometer os aviões dos três porta-aviões dos EUA, que ele ainda esperava usar para emboscar a principal força japonesa. Mas assim que soube, logo após o amanhecer, que os carregadores de Nagumo foram identificados, ele imediatamente ordenou um ataque total. Ele achou essencial atacar antes que a força superior de Nagumo pudesse atingi-lo. Por cerca de 90 minutos, começando às 7h, oHornet, aEmpreendimento, e asYorktownlançaram seus aviões. Um presságio da batalha pela frente, oHornetAs equipes inexperientes de levaram uma hora para colocar suas aeronaves no ar, e seus aviões giraram, desperdiçando combustível precioso.

Os bombardeiros de torpedo do esquadrão VT-6 da USS Enterprise se preparam para enfrentar o inimigo em Midway em 4 de junho de 1942. Apenas quatro das aeronaves da unidade retornaram do ataque. (Arquivos Nacionais)
Os bombardeiros de torpedo do esquadrão VT-6 da USS Enterprise se preparam para enfrentar o inimigo em Midway em 4 de junho de 1942. Apenas quatro das aeronaves da unidade retornaram do ataque. (Arquivos Nacionais)

Apesar de todas as vantagens da inteligência dos EUA, os americanos não sabiam a localização precisa dos quatro porta-aviões de Nagumo. Pior, liderado por um comandante confiante, Stanhope C. Ring, oHorneto grupo de ataque seguiu um rumo incorreto de 265 graus. Apelidado pelos historiadores de The Flight to Nowhere, o ataque de Ring não encontrou os porta-aviões japoneses, e os aviões voltaram para oHornetcom sua carga completa de bombas.

Um oficial se recusou a seguir Ring. O Tenente Comandante John C. Waldron, liderando o VT-8, insistiu com raiva que o rumo correto era 240. Com uma insubordinação digna de Nelson em Copenhagen em 1801, Waldron (aos 41, o piloto mais velho) e seu esquadrão quebraram a formação. A mudança custou-lhe a vida e todo o seu esquadrão, exceto um homem. Agora no curso, ele avistou os porta-aviões inimigos e começou a atacar às 9h20. As últimas ordens de Waldron: se sobrar apenas um avião para fazer a corrida final, quero que esse homem entre e acerte.

Sem uma escolta de caça, todos os 15 Devastadores TBD do VT-8 foram abatidos por hordas de Zeros antes que pudessem infligir um tiro. A missão suicida foi descrita por um escritor como equivalente a uma pedra atirada em um grupo de pombos. O VT-6 seguiu o exemplo de Waldron, mas teve um destino semelhante, sem um único torpedo encontrar sua marca. A maioria dos torpedos de aeronaves Mark 13 viajou sob os alvos, e seus detonadores não explodiram ou simplesmente se despedaçaram na água. (Os especialistas da Marinha dos Estados Unidos levariam vários meses para corrigir os defeitos do Mark 13, tempo durante o qual muitos aviadores perderiam a vida em vão.)

O alferes George H. Gay Jr., 25, o único sobrevivente do VT-8, assistiu de seu próprio bombardeiro abandonado enquanto Waldron permanecia heroicamente na cabine de seu avião abatido, a água se fechando. Pelas próximas horas, escondido sob o seu almofada do assento, Gay tinha uma visão única das arquibancadas dianteiras da batalha.

Três outros aviadores americanos abatidos não tiveram tanta sorte. Eles foram puxados a bordo dos navios de Nagumo, interrogados brutalmente e, em seguida, jogados no mar, com as pernas de dois dos três presas a recipientes de cinco galões. Um deles evidentemente desistiu da ordem de batalha dos EUA. Nagumo agora percebeu que poderia enfrentar três porta-aviões inimigos, não dois. Isso levou à sua segunda decisão fatal, quando ele ordenou que a frenética e exausta tripulação do convés trocasse o material bélico dos aviões de volta para torpedos. Uma vez removidas, as bombas de fragmentação foram deixadas casualmente no convés, junto com as linhas de combustível expostas. Nagumo também inverteu o curso com o vento, o que atrasou o lançamento de mais um de seus aviões.

Dos 29 aviões americanos em VT-8 e VT-6, apenas quatro, todos de VT-6, conseguiram voltar. Um desastre final ocorreu quando um piloto ferido Wildcat acidentalmente disparou suas armas ao pousar, varrendo a estrutura da ilha doYorktowne matando vários homens - incluindo o tenente Royal Ingersoll, filho e homônimo do comandante-chefe no Atlântico.

NESTE PONTO,a batalha poderia muito bem ter parecido perdida para os americanos. Mas os eventos estavam acontecendo rapidamente. Pouco depois das 10h, oEmpreendimentoO piloto mais velho, o Tenente Comandante Wade McClusky, de 39 anos, e seu esquadrão de bombardeiros de mergulho Dauntless estavam no ar caçando porta-aviões inimigos. Eles haviam voado a maior parte da manhã e estavam com o combustível perigosamente baixo. Então, às 9h55, McClusky avistou a ampla esteira branca em forma de V do contratorpedeiro japonêsArashi. Poucos minutos antes, o contratorpedeiro estava logo atrás do submarino americanoNautilus, que se infiltrou na frota de Nagumo. Tendo perseguido oNautilusafastado com um ataque obstinado de carga de profundidade, oArashiestava agora voltando a toda velocidade para a força de ataque principal, e McClusky o seguiu.

Foi então em pouco mais de 10 minutos que a maré da batalha - na verdade, de toda a guerra - mudou. McClusky viu uma oportunidade noArashiA esteira de e seguiu diretamente para três porta-aviões inimigos, oKaga, aAkagi, e asSoryu, que foram agrupados de forma vulnerável. De algum lugar acima de 15.000 pés, jogando seu bombardeiro em um mergulho íngreme de 45 graus, McClusky mirou a 38.000 toneladasKaga. Ele escapou por pouco de colidir com o tenente Richard H. Best, que estava mergulhando no mesmo alvo, mas havia parado.

Danificado no ataque ao porta-aviões Kaga, um SBD-3 do Esquadrão de Bombardeio Seis (VB-6) da USS Enterprise se recupera em Yorktown. (Arquivos Nacionais)
Danificado no ataque ao porta-aviões Kaga, um SBD-3 do Esquadrão de Bombardeio Seis (VB-6) da USS Enterprise se recupera em Yorktown. (Arquivos Nacionais)

McClusky e seu vôo entraram incontestáveis, os zeros defensores já haviam se movido para baixa altitude para acabar com os aviões torpedeiros malfadados. O sacrifício de Waldron e seus homens valeu a pena. Os aviões de McClusky atingiram oKagacom uma bomba de 1.000 libras e pelo menos três bombas de 500 libras. Eu nunca tinha visto um bombardeio de mergulho tão excelente, observou um piloto de caça que escoltou os bombardeiros. Pareceu-me como quase todas as bombas atingidas.

As bombas de 500 libras causaram danos consideráveis ​​aoKagaOs compartimentos de atracação, o hangar superior e a ponte, onde o capitão e a maioria dos oficiais superiores do navio foram mortos. Mas a bomba de 1.000 libras de McClusky foi o golpe mortal. Atingiu oKagaa meio do navio, penetrou na cabine de comando e explodiu no hangar superior. Ele rompeu os sistemas de tanques e mangueiras do navio que transportam gás para os aviões - as mesmas linhas que haviam sido deixadas espalhadas após a mudança do material bélico do avião de torpedos para bombas. A bomba também impossibilitou a tripulação de combater os incêndios resultantes: danificou as redes de bombordo e estibordo e o gerador de emergência que alimentava as bombas de incêndio e desligou o sistema de supressão de incêndio com dióxido de carbono.

Alimentados pelo combustível de alta octanagem derramado, os incêndios detonaram 80.000 libras de bombas e torpedos não protegidos no convés do hangar. Uma série de explosões catastróficas explodiu nas laterais do hangar e se espalhou com velocidade assustadora pelo navio.

Minutos depois, Best e seus dois alas atacaram o navio de 35.000 toneladasAkagi, Carro-chefe de Nagumo. A primeira bomba errou. Embora a segunda bomba tenha caído na água, a onda de choque bloqueou oAkagiLeme de. A última bomba, lançada por Best, perfurou a cabine de comando e explodiu no hangar superior entre 18 bombardeiros, condenando oAkagi.

Quase ao mesmo tempo, bombardeiros de mergulho doYorktownO VB-3, liderado pelo Tenente Comandante Max Leslie, atingiu e danificou fatalmente oSoryu. Com isso, três dos quatro porta-aviões da alardeada força de ataque de Nagumo ficaram paralisados. Cenas nos navios mendigam descrição. OKagaimediatamente perdeu 269 mecânicos no convés do hangar, enquanto 419 doSoryuForam imolados de forma semelhante. Incêndios assolaram os conveses inferiores, prendendo as tripulações da sala de máquinas.

A destruição revelou falhas críticas no design do porta-aviões japonês. Seus conveses de vôo eram de madeira, não blindados como nos porta-aviões da Marinha Real. Embora os porta-aviões americanos tivessem decks de madeira, eles também apresentavam excelentes sistemas de controle de fogo e portas à prova de flashes. Comparados a eles, os porta-aviões japoneses eram gimcrack, altamente inflamáveis ​​e com pouca capacidade de combate a incêndios. Como o caça Zero, com sua grande velocidade e blindagem fina, os porta-aviões japoneses refletiam a filosofia nacional voltada para o Bushido; tudo foi projetado para uma guerra rápida e agressiva, com poucas medidas de defesa - ou a proteção das tripulações.

O comandante Mitsuo Fuchida, o herói nacional que liderou o ataque a Pearl Harbor, estava a bordo doAkagi, que agora estava em chamas e morto na água, seu propulsor destruído. Confinado nos alojamentos do hospital por um súbito ataque de apêndice e operação, ele irrompeu e cambaleou para a cabine de comando no momento em que a bomba de Best explodiu. Escapando por pouco da explosão, ele encontrou o capitão Minoru Genda, o outro arquiteto de Pearl Harbor, que proferiu laconicamente:Shimatta! (Nós erramos!) Fuchida escapou, o último homem a descer uma escada de corda até um bote salva-vidas, embora tenha quebrado as duas pernas.

OKagae aSoryuambos afundaram mais tarde naquela noite. OAkagi, a rainha dos planos, o próprio símbolo do poder aéreo japonês, foi afundada antes do amanhecer do dia seguinte, 5 de junho.

O quarto portador de Nagumo, oHiryu, foi localizado a cerca de 160 milhas de distância na tarde anterior. Às 15h50, Spruance, comandando TF 16, ordenou oEmpreendimentopara lançar seu ataque final de bombardeiros de mergulho, ligando-se aos aviões doYorktown. Apenas 24 decolaram - todos os que ainda podiam voar. Apesar de um ataque de mais de uma dúzia de Zeros, o ataque pousou quatro, possivelmente cinco bombas noHiryu, colocando o portador em chamas. Seu elevador dianteiro foi lançado contra a ponte, tornando o navio incapaz de lançar ou receber sua aeronave.

OHiryupermaneceu flutuando durante toda a noite de 4 de junho. Antes de finalmente afundar, o retrato do imperador foi reverentemente removido do navio em uma cerimônia elaborada com gritos de Banzai! Contra-almirante Tamon Yamaguchi — oficial de bandeira da 2ª Divisão de Transportadores (Hiryu,Soryu) e, possivelmente, o comandante de porta-aviões mais competente e mais querido da Marinha Imperial - insistiu em permanecer a bordo; Diz a lenda japonesa que ele e o capitão do navio caíram admirando calmamente a lua.

O último dos quatro porta-aviões japoneses perdidos, o Hiryu, foi atingido por quatro bombas de 1.000 libras. Queimando e morto na água, o transportador foi afundado na manhã de 5 de junho. (Arquivos Nacionais)
O último dos quatro porta-aviões japoneses perdidos, o Hiryu, foi atingido por quatro bombas de 1.000 libras. Queimando e morto na água, o transportador foi afundado na manhã de 5 de junho. (Arquivos Nacionais)

OBRIGADO AO PEDIDO DE YAMAMOTOpara o silêncio do rádio, junto com a doença da vitória japonesa, o comandante supremo japonês nada sabia sobre o desastre que atingia suas frotas até os últimos minutos da batalha. Às 19h15 em 4 de junho, bem depois de a última de suas quatro operadoras ter sido colocada fora de ação, Yamamoto enviou um sinal doYamatoisso mostra que ele estava desesperadamente fora de alcance: a frota inimiga, que foi praticamente destruída, está se retirando para o leste. Unidades da Frota Combinada nas proximidades estão se preparando para perseguir os remanescentes e, ao mesmo tempo, ocupar AF. (Ou seja, o atol de Midway.)

Yamamoto aparentemente ainda estava fantasiando sobre um Armagedom naval ao estilo de Tsushima. Mesmo depois de saber de suas perdas no mar e da destruição de todos os seus aviões porta-aviões, ele persistiu em montar um ataque indiferente a Midway, enviando cruzeiros pesados ​​para bombardear a ilha. Dois desses navios colidiram no escuro e foram seriamente danificados; um deles, oMikuma, foi posteriormente destruído por bombardeiros de mergulho Dauntless dos EUA. Por fim, às 2:55 da manhã de 5 de junho, Yamamoto ordenou que os restos de sua imensa frota voltassem para casa.

A Batalha de Midway estava em vigor. As perdas americanas em sua vitória esmagadora totalizaram 144 aeronaves e 362 mortos - um pedágio pesado, mas nada como o que se esperava. OYorktown, já ensanguentado do encontro do Mar de Coral, também foi perdido, embora apenas depois de uma batalha corajosa no final da batalha. Às 14h30 em 4 de junho, o porta-aviões resistiu ao furioso ataque de bombardeiros de mergulho despachados doHiryu. Operando com eficiência não vista nas operadoras japonesas, oYorktownAs equipes de controle de danos apagaram os incêndios e colocaram o navio de volta em ação em menos de duas horas. Pouco tempo depois, no entanto, uma greve doHiryuOs aviões torpedeiros de (o último suspiro daquele navio condenado) atingiram com um efeito mortal. Dois torpedos abriram um enorme buraco noYorktownLado bombordo. Quase estacionário, o navio tombou para alarmantes 26 graus. Ainda assim, o navio permaneceu flutuando até 6 de junho, quando - mesmo como o destróier americanoHammanntentou seu salvamento - submarino japonêsI-168disparou uma propagação que colocou mais dois torpedos noYorktown. Um terceiro torpedo explodiu oHammannna metade. Às 15h55,Iorque CidadeO capitão de relutantemente deu a ordem de abandonar o navio e, na madrugada de 7 de junho, o bravo navio finalmente afundou.

APÓS A BATALHA,Os líderes japoneses apresentaram a Midway ao seu povo como um grande triunfo. Marinha consegue outra vitória memorável, dizia uma manchete. Mesmo nos piores dias do final de 1944, os líderes militares japoneses nunca admitiram uma única derrota. Mas mais de 3.000 marinheiros e aviadores japoneses morreram em Midway. Os quatro porta-aviões mais poderosos do país foram afundados, junto com o cruzador pesadoMikuma. Quase 250 aviões foram destruídos, a perda de seus pilotos representando a turma de formandos de um ano. Mas tudo isso foi escondido do público.

Na verdade, depois que os bravos veteranos japoneses de Midway, muitos feridos ou sofrendo de queimaduras terríveis, foram repatriados para o Japão, eles foram prontamente transferidos, em total sigilo, para um navio-hospital sob o manto da escuridão. Eles foram então mantidos segregados do resto do país - proibidos de receber correspondências, telefonemas ou até visitas de esposas, assim como estamos em um campo de internamento, disse um indignado Mitsuo Fuchida.

Ao se recuperar, a maioria dos homens foi enviada para as Salomão, muitos para nunca mais voltar ou ver seus entes queridos novamente.

Com sua frota afundada ao seu redor, Nagumo se ofereceu para escolher a saída tradicional. Mas Yamamoto o recusou, declarando: Se alguém deve cometer hara-kiri por causa de Midway, sou eu. No ano seguinte, Yamamoto foi morto quando aviões americanos emboscaram seu avião de transporte voando sobre Bougainville, nas Ilhas Salomão. Nagumo acabou retornando ao serviço de combate, mas sofreu várias derrotas importantes. Nos momentos finais da Batalha de Saipan de 1944, ele se matou, morrendo miseravelmente em uma caverna após um tiro na cabeça.

A perda de três dos melhores porta-aviões do Japão em 10 minutos em Midway arruinou permanentemente seu sistema de armas navais de maior sucesso na guerra. A base industrial relativamente atrasada do Japão nunca poderia alcançar a produção dos EUA. Mais criticamente, ele nunca se recuperaria da perda de tantos aviões e pilotos treinados. Considerando que no final de 1943 surgiria uma Marinha dos Estados Unidos inteiramente nova, as perdas de homens e máquinas em 1941-1942 mais do que compensaram.

Seguindo a Midway, Nimitz desfrutaria de superioridade operacional pela primeira vez na guerra. Haveria contratempos e reveses ocasionais, e a luta se arrastaria por três anos e meio amargos e custosos.

Mas os Estados Unidos nunca mais perderiam no Pacífico; de certa forma, Midway foi o mesmo tipo de ponto de inflexão para os americanos que a batalha de El Alamein em 1942, no Norte da África, foi para os britânicos. Foi um episódio histórico que combinou habilidade, coragem imensa, superioridade tecnológica (na capacidade de punição para os porta-aviões americanos) e - com o Tenente Comandante Wade McClusky avistando a esteira do destruidorArashi- boa sorte extraordinária.

Alistair Horne, um editor colaborador de longa data, escreveu mais de 20 obras de história, incluindoO Terrível Ano: A Comuna de Paris, 1871eA Savage War of Peace: Algeria 1954–1962.

Este artigo apareceu originalmente na edição do verão de 2002 (Vol. 24, No. 4) deMHQ - The Quarterly Journal of Military Historycom o título: Dez minutos no meio do caminho

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