Este rifle americano se tornou uma arma confiável para os casacas vermelhas





A trilha serpenteava pela passagem na montanha em uma série de curvas cegas que tornavam impossível o uso de flanqueadores e batedores avançados enquanto a patrulha de cavalaria avançava cautelosamente. De repente, vinte mosquetes Jezail estalaram na cobertura de terraplenagens localizadas bem acima. Homens e cavalos caíram, enquanto outros soldados desmontaram e formaram uma linha de escaramuça solta para responder ao fogo. Um hussardo, murmurando orações em um sotaque Donegal enquanto manejava a alavanca de seu rifle de carabina Sharps para deslizar outro cartucho com invólucro de linho em sua culatra fumegante, largou um guerreiro mais velho. Nesse ponto, os montanheses afegãos, intrigados com a velocidade com que os europeus recarregaram suas armas, recuaram para a próxima crista. A paz estava sendo mantida novamente na Fronteira Noroeste do Raj por um punhado de soldados armados com lâminas forjadas em Sheffield e carabinas fabricadas em Connecticut.

Após décadas de complacência, a Guerra da Crimeia de 1854 estimulou o exército britânico a reformar sua estrutura de comando e modernizar suas armas. Um exemplo antigo veio em 1853, quando o novo padrão de mosquete rifled Enfield foi adotado para o serviço de campo geral.



Os regimentos de cavalaria britânicos usavam uma variedade de carabinas desde as guerras napoleônicas, como Pagets e Nocks de cano liso e, para uns poucos afortunados, carabinas Baker raiadas. Em 1854, o braço longo padrão da cavalaria era a carabina Victoria Pattern 1842, uma munhequeira de percussão entediada para pegar uma bola de calibre .733 que era potente, mas lamentavelmente imprecisa após 50 metros.

Em julho de 1855, os britânicos fizeram um pedido para a Sharps Rifle Manufacturing Co. de 1.000 carabinas do padrão aprimorado de 1852, seguido em agosto por um pedido de mais 5.000. Exceto por um pequeno aumento de 0,06 polegadas no diâmetro do furo, nenhuma modificação significativa foi necessária - até o final de setembro, quando o agente de compras britânico especificou que todas as carabinas de Christian Sharps deveriam ser equipadas com o dispositivo de escorvamento de fita patenteado de Maynard. Sem capacidade de produção para fabricar 6.000 dessas armas em curto prazo, a Sharps assinou um contrato com a Robbins & Lawrence de Hartford, Connecticut, em 9 de novembro de 1855, para fabricar 500 carabinas de 32 calibre, com 6 ranhuras; e 6.000 ficar 'entediado com o modelo enviado da Inglaterra' com 3 ranhuras. Destes últimos, 3.000 deveriam ter barris de 21 polegadas e 3.000 deveriam ter barris de 18 polegadas.

Embora o empreiteiro tenha incorrido em algumas penalidades por atrasos nas entregas, 6.000 carabinas estavam nas mãos dos britânicos antes do outono de 1856 - tarde demais para servir na Crimeia. O 7º Queen's Own Hussars recebeu 500 das novas armas em 10 de julho de 1857. As entregas seguiram para o 8º King's Royal Irish Hussars, o 1st King's Dragoon Guards, o segundo Queen's Bays Dragoon Guards e o terceiro Prince of Wales 'Dragoon Guards em seu depósitos domésticos.



Enquanto isso, na Índia, os sentimentos anti-britânicos chegaram ao auge quando soldados hindus e muçulmanos servindo no exército da Companhia das Índias Orientais, incitados por rumores - que acabaram se revelando falsos - de que os cartuchos de armas pequenas de papel fornecidos para eles foram engraxados com sebo de porcos e gado, amotinou-se. As tropas nativas, chamadas de sipaios, deixaram Bengala e o Punjab em chamas. Os 36.000 soldados britânicos no local sofreram duramente para sobreviver, muito menos para impedir que o levante se espalhasse.

No final do verão de 1857, porém, a maré estava lentamente se voltando contra os amotinados. Reforços foram reunidos na Inglaterra, incluindo todos os regimentos montados armados com Sharps. Dois deles estavam fadados a perder a maior parte da ação - o 1º Dragão da Guarda estava paralisado pela falta de montarias adequadas, enquanto o 3º Dragão da Guarda era empregado principalmente em tarefas de mensageiro e escolta. O 2º Dragão Guardas e o 7º Hussardos desembarcaram na Índia em 27 de novembro. O 8º Hussardos embarcaram em Cork com os 17º Lanceiros no início de outubro e chegaram a Bombaim em meados de dezembro.

Um esquadrão do 7º Hussardos foi destacado no recém-recapturado Cawnpore e enviado para reforçar a guarnição de 4.000 homens segurando Alambagh, um posto avançado perto de Lucknow, que estava sob repetidos ataques desde meados de novembro. As carabinas Sharps do esquadrão sem dúvida aumentaram o poder de fogo dos defensores até que o último ataque foi repelido no final de fevereiro de 1858.

Enquanto isso, o marechal de campo Sir Colin Campbell reuniu 31.000 soldados para retomar Lucknow em março, após um cerco de 19 dias à cidadela rebelde. Seus 3.500 cavaleiros foram agrupados em uma divisão de duas brigadas comandadas pelo major-general Sir James Hope Grant. O brigadeiro William Campbell da 2ª Guarda Dragão liderou uma brigada que incluía seu próprio regimento e os 7º Hussardos, bem como a 1ª Cavalaria Punjab, Cavalo de Hodson e Cavalaria Voluntária de Barrow.

Em 6 de março de 1858, um grande grupo de amotinados saiu dos trabalhos de campo em torno de Lucknow e entrou em confronto com a cavalaria de Campbell. Dois esquadrões das Baías liderados pelo Major Percy Smith perseguiram os rebeldes por cinco quilômetros até o alcance dos mosquetes de suas linhas, matando mais de 100 antes de serem retardados por terreno acidentado e suas próprias baixas. Smith e dois soldados morreram, enquanto seis outros Dragoon Guardsmen ficaram feridos. O ataque final a Lucknow foi bem-sucedido, mas o manejo incorreto da divisão de cavalaria por comandantes seniores permitiu que milhares de rebeldes escapassem por uma lacuna nas linhas britânicas.

O início do clima quente atormentou o avanço metódico de Campbell, com o objetivo de limpar o centro-norte da Índia dos amotinados e seus aliados, enquanto um ressurgimento da atividade inimiga desencadeou um forte combate em Nawabganj, a nordeste de Lucknow. No calor escaldante de meados de junho, Grant fez uma marcha noturna rápida com 3.500 soldados para surpreender 15.000 rebeldes. Depois de quase três horas de combate, um grande corpo de membros da tribo Ghazi e uma seção de artilharia rebelde se moveram para atacar a direita britânica, mas Grant viu o perigo a tempo e enviou o 7º Hussardos com uma bateria de apoio, expulsando o inimigo com a perda de nove armas e 600 mortos. No final da batalha, os britânicos registraram 67 baixas em combate e quase 300 homens mortos ou prostrados por insolação.

Enquanto as forças de Sir Colin Campbell continuavam sua reconquista do norte da Índia, o major-general Sir Hugh Rose liderou a Força de Campo da Índia Central de 4.500 homens em uma campanha de cinco meses e 1.600 quilômetros contra os rebeldes ao sul, lutando 16 ações e capturando 100 canhões, duas fortalezas, duas cidades e 20 fortes. No final da primavera de 1858, Rose obteve repetidas vitórias, mas fortes forças rebeldes permaneceram sob a liderança de figuras como Tantia Topi e Lakshmibai, a carismática Rani de Jhansi, cuja beleza, coragem e habilidade de luta conquistaram seus admiradores mesmo em as fileiras britânicas. Em meados de junho, Rose confrontou Tantia Topi e os rani perto da fortaleza de Gwalior.

Os 8º Hussardos foram brigados com os lanceiros da 1ª Cavalaria de Bombaim e da 2ª Tropa, Artilharia Montada de Bombaim, comandada pelo Brigadeiro Michael W. Smith, que liderou uma das várias colunas convergentes para se encontrar com a força principal de Rose. Rose retomou o avanço na manhã de 17 de junho. A infantaria e a artilharia forçaram um grande contingente rebelde a recuar através de Morar, por uma cadeia de colinas e, em seguida, por uma passagem estreita que poderia ter servido como uma forte posição defensiva se o inimigo tivesse escolhido fazer uma posição. O 8º Hussardos liderou o avanço através do desfiladeiro e encontrou o resto da força rebelde formada em formação de batalha nas planícies em frente às muralhas de Gwalior. Smith sabia que seus cavaleiros estavam em grande desvantagem numérica, mas relutava em deixar os rebeldes retomarem a iniciativa. O brigadeiro implantou um esquadrão leve de 98 soldados do 8º e ordenou um ataque enquanto sua infantaria e artilharia forneciam fogo de cobertura.

Pela segunda vez em menos de quatro anos, o 8º Hussardos atacou um exército inteiro. Mostrando a mesma determinação que em Balaclava, o capitão Clement Heneage e muitos outros veteranos daquela terrível ação abriram caminho até uma linha rebelde já em frangalhos e seguiram em frente. Com a infantaria rebelde em pleno vôo, os soldados embainharam seus sabres e prepararam suas carabinas enquanto um emaranhado de cavaleiros Pathan tentava neutralizar sua carga onde uma bateria de armas ainda comandava a estrada. Os soldados de Heneage avançaram e, em segundos, estavam saltando a barricada e ziguezagueando entre os membros da artilharia enquanto os artilheiros rebeldes morriam ou fugiam deles.

Os cavaleiros Pathan se reuniram como uma figura esguia vestida como um homem segurando as rédeas de sua montaria em seus dentes e cruzou o aço com os soldados líderes de Heneage. Um Sharps estalou e o impacto de uma bala .577 levantou a Rani de Jhansi da sela e a deixou morrendo na poeira turbulenta em meio ao tumulto de cascos.

Um oficial do 8º morreu de insolação, sete homens foram mortos e outros sete feridos no corpo a corpo, mas os rebeldes perderam todo o ânimo para a batalha e os hussardos transportaram os canhões capturados para as linhas britânicas. Outra batalha se seguiu em 18 de junho, mas os lanceiros de Bombaim avançaram sobre o mesmo terreno cruzado pelos homens de Heneage no dia anterior e conduziram a infantaria de Rose para as ruas de Gwalior, enquanto Tantia Topi e seu exército fugiam. Heneage e três soldados do 8º foram posteriormente condecorados com a Cruz Vitória.

A vitória de Gwalior marcou o fim de qualquer grande ameaça ofensiva dos amotinados, mas muitas ações menores permaneceram para serem travadas, enquanto bandos de fugitivos eram caçados. O 8º Hussardos permaneceu no meio das coisas entre dezembro de 1857 e maio de 1859, durante o qual os Sharps provaram repetidamente o seu valor. Um combate típico ocorreu nas margens do Rio Bunas em 15 de agosto de 1858, quando a tropa do Capitão George Clowe do dia 8 e um destacamento dos lanceiros do 1º Bombaim levaram um bando de rebeldes a um matagal tão emaranhado e denso que nem sabre ou lança poderiam entrar em jogo. Nós nos espalhamos em ordem de escaramuça, pegamos as carabinas (as novas Sharpe's [sic] carregando alguns) e atirando em todos os homens que podíamos ver, vangloriava-se da história regimental dessa ação. Seis meses depois, os hussardos lutaram contra um grande bando rebelde montado em camelos, cuja altura manteve seus cavaleiros fora do alcance de um sabre até que as pistolas e carabinas dos ingleses venceram, matando cerca de 200 amotinados.

Logo após a supressão do Sepoy Mutiny , as carabinas Sharps estavam rachando nas linhas de combate novamente. Em janeiro de 1860, um esquadrão da 1ª Guarda Dragão juntou-se à Força Expedicionária da China, de 11.000 homens, quando partiu da Índia e navegou para o leste para um confronto com a China Imperial. Quando não estavam em confronto com a cavalaria tártara, os guardas realizavam tarefas de patrulha, escolta e reconhecimento, bem como a perigosa tarefa de carregar despachos diários por 75 milhas entre Tientsin e Pequim.

De volta à Índia, uma série de levantes estourou ao longo da Fronteira Noroeste no outono de 1863. Em 2 de janeiro de 1864, uma força de 5.000 membros da tribo Mohmand se reuniu para atacar o Forte Shabqadr. O posto isolado era mantido por 1.700 soldados, incluindo 145 soldados do 7º Hussardos e 332 sipaios montados da 2ª e 6ª cavalaria de Bengala.

Os britânicos optaram por encontrar os Mohmands em uma área plana e limpa perto do forte. Os membros da tribo lançaram sua asa direita para a frente e para baixo do terreno elevado, dando aos europeus a chance de montar um ataque. O 7º atacou os Mohmands três vezes antes que o comandante da guarnição enviasse sua infantaria em ordem de combate. Os homens da tribo, açoitados por fogo de Sharps em seu flanco e rodadas de Enfield de sua frente, recuaram através da fronteira.

Os Sharps permaneceram nas mãos dos hussardos e guardas por mais quatro anos, enquanto mantinham a paz e puniam os transgressores ao longo da fronteira. Em 10 de novembro de 1868, o 7º Hussardos recebeu 337 novos Snider Enfield carregadores de culatra, carabinas de cartucho metálico do Arsenal Ferozepore e desistiram de seus Sharps.

Poucos comentários oficiais sobrevivem da avaliação britânica do Sharps como arma de serviço, embora um oficial veterano de artilharia o tenha criticado por vazar gás na culatra e uma tendência de incrustação de pó endurecido para dificultar a abertura do bloco da culatra após um período prolongado disparando. Essas falhas, no entanto, eram comuns a praticamente todas as armas de carregamento por culatra da época. Os especialistas em artilharia decidiram não adotar os Sharps como um braço de cavalaria padrão para todo o exército e, em fevereiro de 1864, apenas 2.400 das 6.000 armas originais adquiridas permaneciam em mãos britânicas. O grosso das carabinas foi declarado excedente e vendido ao governo dos EUA, que estava então vasculhando a Europa em busca de armas para equipar a cavalaria da União durante a Guerra Civil.

Se os britânicos experimentaram sentimentos contraditórios em relação a seus carregadores de culatra americanos, seus inimigos encontraram muito o que admirar, pois várias cópias nativas dos Sharps, originários da Índia, existem hoje. Os artesãos tribais afegãos na Fronteira Noroeste eram adeptos da confecção de cópias de praticamente todas as forças militares britânicas que capturaram em mais de um século de conflito, e é inteiramente possível que as carabinas Sharps Modelo 1855 substitutas tenham aparecido na fronteira antes do final da década de 1850. Na América, a carabina Sharps foi apelidada de Bíblia de Beecher em homenagem ao clérigo abolicionista do Norte que enviava caixas com as armas para o Kansas para serem usadas pela milícia do Estado Livre naquele território dividido na véspera da Guerra Civil. Na disputada Fronteira Noroeste da Índia, as carabinas Sharps com a cifra vitoriana em seus lockplates podem muito bem ter sido apelidadas de Khyber Korans ou Heneage's Hymnals em reconhecimento ao papel que desempenharam no impulso e defesa da vida, experimentado por aqueles que guardavam e aqueles que desafiaram os postos avançados de um império.

Originalmente publicado na edição de junho de 2006 deHistória Militar.Para se inscrever, clique aqui.

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