Terror do Tabaco





Em 7 de dezembro de 1907, 300 a 500 homens, armados e montados em colunas de dois, todos usando máscaras e faixas brancas, entraram em Hopkinsville, sede do Condado de Christian, Kentucky. Grupos avançados desarmaram a força policial da pequena cidade, ocuparam os escritórios do Cumberland Telegraph e do Home Telephone e dinamitaram três armazéns repletos de valioso tabaco curado a fogo.

Enquanto os armazéns queimavam, os intrusos destruíram os escritórios daHopkinsville Kentuckian, o jornal local. Depois de espancar um comprador da Imperial Tobacco Co. e ferir um guarda-freio da Louisville & Nashville Railroad que tentava salvar um vagão de carga em chamas, os atacantes formaram-se na Nona com a Main, o centro da cidade, guardaram suas armas e partiram. Um pelotão de 11 cidadãos perseguido; dois desses cidadãos morreram em um tiroteio. Os tempos violentos que incluíram o ataque de Hopkinsville se tornariam conhecidos como Black Patch Wars e entrariam no folclore de Christian County.



Hopkinsville, um centro de transporte de tabaco servido pelas ferrovias L&N e Illinois Southern, desempenhou um papel proeminente na região chamada Black Patch como sua principal safra - uma variedade de tabaco curado sobre madeira queimada que tornava a folha preta, conferindo um sabor saboroso que mascar tabaco e rapé são valorizados. As colinas ondulantes de Patch - no centro, três condados no oeste do Tennessee e seis condados no Kentucky - forneciam campos bem drenados para o cultivo de tabaco, e florestas de nogueira e carvalho forneciam combustível para o fogo de cura.

Grandes e pequenos produtores - proprietários de plantações, seus meeiros e pequenos agricultores independentes - colheram e fumaram a folha que cultivaram e a trouxeram em fardos para um depósito de propriedade local. Os compradores que representam fabricantes de tabaco de mascar ou rapé inspecionaram e licitaram lotes individuais no leilão. A folha de fogo escuro seria embalada em barris e armazenada por meses, até anos. A competição pela melhor safra era forte.

Robber Baron
James Buchanan
Duke formou a American Tobacco Company, que tentou monopolizar o mercado. (Smithsonian National Portrait Gallery)



Na década de 1880, o descendente da indústria do tabaco da Carolina do Norte, James Buchanan Duke, começou a comprar e consolidar fabricantes menores em sua American Tobacco Company. No início dos anos 1900, a gigante da Duke, em parceria com a British Imperial Tobacco Company e a italiana Regie, dominou o mercado de tabaco de mascar e esmagou a concorrência. Os agricultores não tinham escolha a não ser levar sua safra para um depósito controlado pela American Tobacco e aceitar o preço oferecido, mesmo com prejuízo.

O mesmo padrão estava ocorrendo na agricultura americana, à medida que a consolidação industrial criava gigantes manufatureiros, chamados de trustes, que ditavam os preços de grãos, carne e outras commodities. Em 1890, o presidente Benjamin Harrison sancionou a Lei Sherman Anti-Trust, iniciando uma luta federal de décadas contra trustes como o de Duke.

Para combater os trustes, fazendeiros furiosos no meio-oeste e no oeste organizaram a Grange, a Farmers ’Alliance, o Partido Populista e outras organizações de autodefesa econômica. No Sul, a revolta assumiu um caráter diferente, particularmente no Black Patch, onde os produtores de tabaco de fogo negro exigiram justiça econômica em uma campanha inflamada que começou com grandes intenções, mas desceu para uma fúria sangrenta antes de se extinguir.

Em 1903, os produtoresin the Black Patch teve que permanecer impotente enquanto o fundo reduzia os preços de sua folha para quatro e até dois centavos a libra. Durante a temporada de colheita de 1904, enfrentando o empobrecimento, os plantadores da elite local convocaram uma reunião em Guthrie, Kentucky, na fronteira com o Tennessee. Em 23 de setembro, milhares de pessoas fizeram fila em uma atmosfera festiva para se juntar à recém-formada Associação Protetora de Plantadores do Distrito Dark Tobacco de Kentucky e Tennessee. A proposta da associação era simples: os produtores entregariam sua safra de fogo negro não para a American Tobacco, mas para a associação, que seguraria a folha até que os compradores oferecessem pelo menos oito centavos por libra.

Defumado para saborear:No início dos anos 1900, trabalhadores penduravam o tabaco para ser queimado no escuro antes de ser triturado em forma para mastigar. (GlassHouse Images / Alamy Stock Photos)

A associação enviou recrutadores por toda a região para visitar agricultores em igrejas, lojas e escolas. Os grandes proprietários de plantações viam a associação como a única forma de preservar seu modo de vida; os fazendeiros brancos independentes eram menos propensos a concordar porque consideravam a ação coletiva uma violação da liberdade individual. Pegos no meio estavam meeiros negros, muitos deles ex-escravos. A associação não convidou negros para entrar; simplesmente esperava que eles obedecessem.

A realidade econômica minou o esforço. Plantadores ricos podiam esperar a American Tobacco e até mesmo ajudar os inquilinos a sobreviver, mas os pequenos operadores zombavam, pois os caipiras precisavam de dinheiro imediatamente, e os compradores da Duke estavam pagando oito centavos para os produtores desertores.

A associação tentou envergonhar e depois evitar traidores. Um comerciante que falou contra o grupo perdeu clientes. Pregadores dissidentes observaram suas igrejas vazias. A face pública da associação era educada e pacífica, pelo menos para os brancos, e no auge do movimento em 1907, 70 por cento dos fazendeiros de Black Patch haviam jurado lealdade ao grupo.

Os preços das folhas começaram a subir, mas com seus bolsos profundos e enorme poder de compra, Duke estava escolhendo produtores, até mesmo partidários de associações. Os fazendeiros enfrentaram o mesmo problema dos sindicatos: como fazer valer a solidariedade? Eles tentaram as mesmas táticas do trabalho organizado: primeiro a persuasão, depois a força. Em novembro de 1905, depois que os produtores colheram e prepararam a safra para a venda, a associação adotou resoluções queDe Kentuckyo editor Charles Meacham contou mais tarde:

Nós, os Agricultores,… proclamamos e enunciamos a (s) seguinte (s) verdade (s): Dos infames trustes que fazem negócios em violação da lei, o Tobacco Trust é o mais ganancioso e opressor na medida em que rouba o trabalhador e cortador de um justo preço por sua única colheita de dinheiro.

A resolução denunciou nos termos mais severos os produtores que vendem para a American Tobacco. Nós, como uma associação, retiramos nosso apoio de qualquer homem ... que, por palavra ou ação, dê assistência aos nossos inimigos de confiança. Agora, a marcha da noite iria começar.

Os cavaleiros pertenciama um grupo paramilitar secreto que as autoridades nunca puderam oficialmente vincular à associação dos fazendeiros. Os membros se autodenominavam Brigada Silenciosa e se organizavam em alojamentos do condado. Eles fizeram juramentos, aprenderam apertos de mão secretos e memorizaram senhas, jurando penalidades severas contra qualquer um que negociasse com o trust. Apenas David Amoss, um médico de Cobb, Kentucky, foi identificado no tribunal como líder de brigada. Emulando a Ku Klux Klan, os membros usavam faixas e máscaras brancas que serviam menos para esconder identidades do que para permitir que testemunhas jurassem que não reconheceram indivíduos que poderiam ter visto.

Pronto para ação:Nightriders posam com as túnicas e capuzes que usaram nas invasões. (Museus do condado histórico de Hopkinsville-Christian)

Como seus primeiros alvos, na primavera de 1906, a brigada escolheu fazendeiros independentes que negociavam com Duke. Um agricultor recusando um aviso encontraria uma carta ameaçadora assinada Os cavaleiros noturnos pregados na porta de um celeiro. Naquela primavera, os vigilantes sabotaram os canteiros de plantio dos produtores inadimplentes, sacando sob as mudas de tabaco ou semeando os campos de plantio com sal ou sementes de grama.

Em meio a ameaças e ataques, a associação fez campanha pela solidariedade. Depois de uma série de reuniões abertas, uma segunda reunião ocorreu em Guthrie em 24 de setembro de 1906. Desta vez, 20.000 pessoas compareceram a um evento para celebrar o desafio dos fazendeiros ao trust. A reunião terminou em um desfile de quilômetros de plantadores, veteranos confederados e beldades com buquês de folhas escuras. Por último, veio uma retaguarda de 1.000 meeiros negros.

Apesar do sucesso inicial da associação em inscrever 70 por cento dos produtores de Patch, a única maneira de a associação vencer a confiança era obter 100 por cento de lealdade, e a única maneira de fazer isso era por meio da intimidação. Rejeitando qualquer conexão com os nightriders, a associação, no entanto, expressou simpatia por seus objetivos. A atmosfera ficou mais quente e as lojas começaram a realizar exercícios armados de estilo militar.

Em 1 de dezembro de 1906, Princeton, Tennessee, 28 milhas ao sul de Hopkinsville, acordou com os passos abafados de 200 cavalos, cascos enrolados em estopa. As pessoas que ligaram para a central telefônica local ouviram uma voz rouca de homem dizer: Os nightriders estão aqui. Uma explosão abalou a cidade e dois armazéns de tabaco pegaram fogo, destruindo 75 toneladas de folhas não associadas.

O próximo ataque visaria mais alto.

Em seu jornal, Meacham, que também atuou como prefeito de Hopkinsville, publicou um editorial contra os nightriders. Temendo que eles viessem para sua cidade em seguida, ele colocou a companhia local da Guarda Estadual de Kentucky em alerta.

Os milicianos tiveram uma longa espera. Os nightriders usaram fintas e desinformação para confundir os habitantes da cidade e as tropas, enviando esquadrões para se infiltrarem na cidade, mas não atacando. Um impasse inquietante persistiu até sexta-feira, 7 de dezembro de 1907, quando aquela dupla coluna de homens mascarados com faixas brancas se abateu sobre Hopkinsville. Esquadrões integrados entraram em ação, desarmando a milícia e a polícia e, educadamente, levando sob custódia as operadoras da Home Telephone Company. Os invasores cortaram as linhas telegráficas e ocuparam os depósitos da ferrovia, cercando as poucas pessoas nas ruas.

De acordo com Meacham, os cavaleiros incendiaram três depósitos de tabaco. As chamas iluminaram os céus, e os vigilantes destruíram oDe Kentuckyescritório. Raiders atiraram e feriram um trabalhador da ferrovia. Após 30 minutos de confusão, os pilotos libertaram seus reféns com graves advertências e se retiraram. Amoss, sangrando de um pequeno ferimento na cabeça, conduziu os cavaleiros para fora da cidade, perseguido por um destacamento.

Inferno para pagar:Moradores de Hopkinsville, Kentucky, examinam as ruínas de um depósito de tabaco incendiado por nightriders. (Museus do histórico Hopkinsville – Christian County)

Em 3 de janeiro, os nightriders queimaram dois armazéns em Russellville, Kentucky, de propriedade da Luckett-Wake e da American Snuff Company.

Com a aproximação da primavera de 1907, a brigada governou Patch, invulnerável à aplicação da lei local e improvável de enfrentar a interferência das tropas federais do presidente Theodore Roosevelt, que tinha empatia com os fazendeiros e hesitou em intervir em questões locais. No Patch, os cavaleiros atacaram em pequenos bandos, queimando celeiros, destruindo canteiros de plantas, fazendeiros chicoteando e desaparecendo.

Os ataques de Nightrider nem sempre foram sobre os preços do tabaco e a manutenção de um modo de vida agrário. Grande parte da pior violência do Patch foi infligida aos afro-americanos, para aterrorizá-los de acordo com a política de associação, afastá-los para que os brancos pudessem trabalhar na terra que eles tinham compartilhado ou possuíam, ou simplesmente para agir contra o ódio racista.

Em 9 de março de 1908, os nightriders montaram um ataque ao estilo Klan em Birmingham, Kentucky, uma pequena cidade que escravos libertos haviam construído entre os rios Cumberland e Tennessee; residentes que não fugiram foram mortos.

À medida que os ataques se tornaram mais sangrentos, o desafio explodiu. Agricultores independentes passaram a proteger seus campos à noite e tentaram emboscar os cavaleiros da brigada. As tentativas de assassinato enviaram Amoss para o subterrâneo; ele liderou suas forças do esconderijo.

A brigada revidou. Quando um Dycusburg, Kentucky, comprador de tabaco e empresário insultou a associação, os cavaleiros queimaram seus celeiros, destruíram sua destilaria e o chicotearam brutalmente. Os membros da Loja supostamente vacilantes desapareceram, seus cadáveres mais tarde encontrados em pântanos ou poços - ou não foram encontrados.

A pressão por ação aumentou fora do Patch.The Louisville Courier-Journaldenunciou os nightriders como a vergonha de Kentucky e exigiu lei e ordem.

O recém-instalado governador do Kentucky, Augustus Willson, ordenou que várias companhias da Guarda Estadual entrassem no Patch para colocar barreiras nas estradas e conduzir patrulhas que restringissem os passageiros. Mas isso também aumentou a popularidade dos bandidos: os moradores locais viam os milicianos, a maioria montanhistas do leste do estado, como uma força de ocupação. As prisões não fizeram diferença. As únicas pessoas que foram para a prisão foram aquelas que lutaram contra os cavaleiros.

Alguns sobreviventes fugiram para cidades do Rio Ohio, como Metropolis, Illinois e Evansville, Indiana. Dessa distância segura, as vítimas entraram com processos civis contra ricos proprietários de terras que supostamente lideravam os vigilantes. Por se tratarem de ações judiciais interestaduais, essas ações tornaram-se processos federais, e a absolvição por jurados amigáveis ​​deixou de ser um dado adquirido. As lojas tiveram que levantar fundos para pagar as sentenças contra seus capitães.

A guerra em Black Patch diminuiu no final de 1908, embora os atos de terror continuassem. Os leilões foram retomados e os preços da folha começaram a subir. A associação de plantadores caiu de 70 por cento dos produtores de Black Patch para menos de 50 por cento. Os cavaleiros desapareceram, colocados fora do mercado por tabaco de 8 centavos e seus próprios excessos.

Em 1911, o procurador da Commonwealth Denny P. Smith de Cádiz, Kentucky, e uma equipe de promotores locais obtiveram acusações por conspiração e destruição de propriedade contra Amoss e Guy Dunning, um fazendeiro acusado de ser o segundo em comando de Amoss. O julgamento, em Hopkinsville, começou em 6 de março. Os apoiadores de Amoss lotaram a sala do tribunal para o julgamento de 10 dias. O mesmo aconteceu com as vítimas dos invasores.

A promotoria recrutou testemunhas oferecendo imunidade. Ex-nightriders testemunharam não apenas sobre o ataque a Hopkinsville, mas também sobre os rituais e procedimentos da brigada. Sim, Amoss era o general, Dunning, seu tenente. Dedos apontaram para mapas, expondo locais de encontro secretos. Vozes recitavam os juramentos noturnos.

Amoss apresentou uma defesa sem adornos. Ele era um simples médico do interior, que fazia o parto de uma criança ou tratava de um ferimento nas ocasiões em que os acusadores afirmavam que ele comandava nightriders.

Não só oCourier-Journalmas oAtlanta Constitutione aNew York Timesenviou repórteres para Hopkinsville. A sala do tribunal ficou em silêncio enquanto o júri retornava com um veredicto após 40 minutos de deliberação: inocente em todas as acusações.

Dois meses depois, em maio de 1911, a Suprema Corte dos EUA considerou a American Tobacco Company uma conspiração ilegal sob a Lei Sherman. Duke teve que quebrar seu império - mas em partes que ainda controlava.

O século 20foi difícil para o Patch. Os cigarros feitos com tabaco burley mais leve tornaram-se populares, especialmente entre os homens que serviram na Primeira Guerra Mundial, minando os lucros do fogo negro. Os produtores tentaram repetidamente conter a folhagem para aumentar os preços, mas as empresas de tabaco - ainda grandes, ainda poderosas - geralmente tinham milhares de barris armazenados para cobrir qualquer déficit. O New Deal trouxe subsídios federais para commodities, incluindo tabaco, que duraram até a década de 1990. O fim dos subsídios expulsou muitos pequenos produtores. Agora, o tabaco Patch é cultivado em grande escala, com proprietários de terras contratando fabricantes; no entanto, os trabalhadores processam a folha da maneira antiga, curando-a em fogo baixo de madeira dura em celeiros fechados.

Hoje, o sabor mais forte do tabaco de fogo escuro realça os produtos sem fumaça, incluindo mascar e mergulhar o tabaco, rapé úmido e seco e um produto sueco chamado snus. O tabagismo continua diminuindo, mas as vendas de produtos de tabaco sem fumaça aumentaram.

Por décadas, os veteranos se recusaram a discutir os nightriders, temendo retribuição ou permanecendo leais a juramentos feitos sob a lua cheia. Agora, no entanto, crianças em idade escolar em Christian e em outros condados do Patch aprendem sobre os nightriders que lutaram contra a odiada confiança. Algumas comunidades reencenam as Black Patch Wars em eventos anuais. E no final da temporada de 2015, o tabaco de folha escura curado a fogo, cultivado e processado usando métodos que seriam familiares aos residentes de Patch de um século atrás, rendeu cerca de US $ 2,70 o quilo. ✯

Esta história foi publicada originalmente na edição de setembro / outubro de 2016 da História americana revista. Se inscrever aqui .

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