Salvamento de cabeça para baixo

J.P. Morgan é o flautista do Big Business, encantando uma multidão que inclui o presidente Theodore Roosevelt, em um desenho animado de 1902. (Biblioteca do Congresso)
J.P. Morgan é o flautista do Big Business, encantando uma multidão que inclui o presidente Theodore Roosevelt, em um desenho animado de 1902. (Biblioteca do Congresso)



O Tesouro estava à beira do colapso. Em poucos dias, o ouro teria acabado. O governo estaria falido.



O presidente Grover Cleveland estava ficando desesperado. A economia vinha sofrendo uma hemorragia de empregos desde o Pânico de 1893; 18 meses depois, milhões de americanos percorreram as ruas em busca de trabalho, amontoados ao redor de fogueiras em acampamentos de vagabundos para se protegerem do frio do inverno e se perguntando onde encontrariam comida para seus filhos que choravam. Do outro lado da rua da Casa Branca, o Tesouro dos Estados Unidos estava à beira do colapso. As preocupações entre os investidores de que os dólares de papel logo seriam inúteis desencadearam uma corrida às reservas de ouro do Tesouro. Em poucos dias, o ouro teria acabado. O governo estaria falido. E Cleveland seria culpado.

Um homem poderia salvar o dia, mas Cleveland estremeceu ao pensar em aceitar sua ajuda. John Pierpont Morgan não era apenas o banqueiro mais poderoso do país, mas também o mais desprezado. Só seu rosto fazia os bebês chorarem e os adultos recuarem: a rosácea crônica inflamava e deformava seu nariz, até que as pessoas que o conheciam não conseguiam olhar nem desviar o olhar. O domínio de Morgan em Wall Street era ainda mais assustador. Seu domínio do capital colocava indústrias inteiras sob o controle de seus caprichos; cidadãos comuns tinham dificuldade em acreditar que alguém tão rico e poderoso pudesse ser diferente de maligno. No entanto, o toque de Midas de Morgan atraiu Cleveland irresistivelmente para ele. Com a condição do Tesouro ficando mais terrível a cada dia, o presidente não via como poderia evitar fazer um acordo com a Górgona financeira, que era a personificação do poder opressor de Wall Street.



Na ausência de uma autoridade de banco central, Morgan era o credor de última instância do país. A decisão de Cleveland de se prostrar diante dele salvou o dólar e evitou o fim do crédito federal. Também provocou um alvoroço que levou à aquisição dos democratas de Cleveland pela ala populista do partido. A raiva em relação a Morgan foi reacendida quando ele novamente operou como o banqueiro central de fato da América no pânico financeiro de 1907, levando os herdeiros progressistas dos populistas a treinarem a luz fulminante do escrutínio público sobre suas práticas. Nem Morgan nem suas práticas sobreviveram.

Mais de um século depois, quando a confusão das hipotecas subprime mergulhou os Estados Unidos em uma recessão profunda, os políticos de Washington mais uma vez sentiram que não tinham escolha a não ser fazer um acordo com os banqueiros de Wall Street. Só que desta vez, as circunstâncias foram invertidas. Na época de Morgan, ele investiu dezenas de milhões de dólares para salvar o governo e a economia. Em nossos dias, Washington despejou bilhões no apoio aos bancos e instituições financeiras que haviam deixado a economia de joelhos. Mas uma coisa não mudou. À medida que o pânico financeiro começou a se dissipar, o ressentimento e o ódio por Wall Street eram palpáveis.

A vocação do banqueiro é hereditária, afirmou Walter Bagehot, editor-fundador do semanário London’s Economist, após examinar as dinastias bancárias da Grã-Bretanha. O crédito do banco desce de pai para filho; esta riqueza herdada traz refinamento herdado. J.P. Morgan herdou o chamado do banqueiro de seu pai e avô, que havia construído um feudo financeiro que abrangia o Atlântico, com escritórios principais em Nova York e Londres. Morgan foi aprendiz de uma empresa associada à de seu pai; na esteira do Pânico de 1857, ele exibiu uma ousadia que chocou seus mais velhos, mas rendeu a Morgan uma fortuna e o convenceu de que ele tinha um dom para o comércio de dinheiro. Durante a Guerra Civil, ele especulou em mercadorias e ouro, indo de golpe em golpe até que sua renda atingisse $ 50.000 por ano, numa época em que um trabalhador qualificado poderia ganhar $ 500.



Após a guerra, Morgan entrou no florescente negócio das ferrovias, subscrevendo emissões de ações para as novas estradas que cruzam o país. Ele cobrava uma comissão pelas transações, mas também algo mais: em pagamento parcial, ele insistia em assentos nos conselhos de administração das estradas. Em uma época em que as informações corporativas eram consideradas proprietárias e comumente retidas até mesmo dos acionistas, a posição interna de Morgan deu a ele uma vantagem disponível para poucos outros. Ele rapidamente se tornou o especialista do país em ferrovias.

Ele aproveitou a informação para um bom uso. Morgan, como muitos outros homens de sucesso, percebeu uma consonância entre seus interesses pessoais e os da comunidade em geral. Morgan acreditava que poderia ganhar dinheiro reorganizando as ferrovias do país, mas também acreditava que o país se beneficiaria. A duplicação gerou um enorme desperdício, pois as empresas ferroviárias construíram linhas quase lado a lado e travaram guerras de taxas que desestabilizaram a indústria e interromperam o transporte. Morgan organizou cúpulas ferroviárias periódicas em sua mansão em Nova York. Em meio à fumaça de charutos e à aspereza de executivos menos influentes, Morgan orquestraria tréguas nas guerras atuais e extrairia promessas de não agredir no futuro. Repórteres financeiros vigiaram a casa de Morgan; eles ouviam nas janelas e subornavam servos para obter detalhes do santuário interno. Eles raramente conseguiam, mas a essência era clara o suficiente e inspirou uma manchete típica após uma reunião de cúpula: Railroad Kings Form a Gigantic Trust.

Morgan detestava publicidade. Ele se ressentia da curiosidade dos repórteres e detestava suas câmeras, que projetavam seu nariz feio diante do olhar malicioso do mundo. Quando podia, ele insistia que os fotógrafos reconstruíssem seu nariz com seus aerógrafos; quando ele não podia, ele pagou para destruir os negativos. Ele acreditava, além disso, que seu negócio era seu negócio, por mais que pudesse servir ao interesse público. Deixe que outros façam com seu dinheiro o que quiserem e deixe-o fazer com o que ele quiser.

A distinção entre o privado e o público tornou-se mais difícil de defender depois que o Pânico de 1893 desencadeou a pior depressão da história americana até aquela data. Homens morreram como moscas sob a tensão, escreveu Henry Adams, bisneto de John Adams, sobre o período. Boston ficou repentinamente velha, abatida e magra. Os cortes salariais desencadearam greves em Homestead, Pensilvânia, onde os metalúrgicos lutaram contra os detetives da Pinkerton pelo controle da fábrica de Carnegie Steel e em Pullman, Illinois, onde os trabalhadores iniciaram uma ação trabalhista que paralisou o sistema ferroviário do país Jacob Coxey liderou um exército de desempregados em uma marcha para Washington. Graybeards relembrou o período negro antes da Guerra Civil e se perguntou se a América poderia se manter unida. Em nenhum país civilizado deste século, nem mesmo no meio da guerra ou da insurreição aberta, a sociedade esteve tão desorganizada como nos Estados Unidos durante a primeira metade de 1894, afirmou um editor pouco tempo depois. Nunca a vida humana foi tão barata. Nunca as autoridades constituídas pareceram tão incompetentes para fazer respeitar a lei.

Ninguém sabia dizer o que havia precipitado o pânico ou estava fazendo com que a depressão persistisse. Mas todas as explicações apontaram para o declínio do nível de preços que o país experimentou desde a década de 1870. A queda dos preços oprimia os agricultores e outros devedores, uma vez que o valor relativo dos dólares que eles deviam aos credores aumentava a cada ano que passava e, portanto, exigia maior esforço para ganhar. As organizações de agricultores exigiram que o governo reequilibrasse o campo de jogo, expandindo a oferta de dinheiro. O Tesouro, após uma aventura induzida pela guerra com dólares de papel não garantidos, agarrou-se ao padrão-ouro, prometendo resgatar a moeda americana com o metal amarelo mediante solicitação do portador. Mas os defensores dos fazendeiros apontaram que a economia americana cresceu muito mais rápido do que a oferta de ouro. Com tantos bens competindo por tão pouco ouro, os preços estavam fadados a continuar caindo. A solução proposta: Completar ouro com prata. Os slogans dos silverites eram prata grátis e 16 para 1, o que significava a cunhagem gratuita de prata na proporção de 16 onças de prata para 1 onça de ouro. Se efetuado, isso teria expandido dramaticamente a oferta de moeda americana e revertido a queda dos preços.

Mas a simples ideia de tal inflação aterrorizou os credores, que se beneficiaram da queda dos preços - ou seja, do fortalecimento do dólar - na mesma proporção que os devedores sofreram. Muitos foram tentados a trocar seus dólares por ouro antes da temida desvalorização; mais do que alguns sucumbiram à tentação. Ao fazê-lo, a reserva de ouro do Tesouro diminuiu. Por lei e costume, esperava-se que o Tesouro mantivesse US $ 100 milhões em ouro, geralmente um colchão suficiente contra os bufês cotidianos de oferta e demanda. Mas as circunstâncias extraordinárias após o pânico de 1893 sugeriram que isso não era suficiente. Durante 1894, a reserva do Tesouro flertou com o piso de $ 100 milhões; no final do ano, o tesouro mal estava acima da marca. O novo ano desacelerou brevemente o ralo, mas em meados do mês a pressão sobre o Tesouro foi retomada. Em 24 de janeiro de 1895, a reserva de ouro caiu para US $ 68 milhões; uma semana depois, eram $ 45 milhões.

À medida que grandes detentores de dólares convergiam para o Tesouro e lutavam para converter seus papéis em ouro, o pânico parecia corridas que derrubaram milhares de bancos comerciais desde o início da depressão. Mas agora a instituição em perigo era o governo federal. A solvência da república estava em risco.

O perigo para o dólar superou a relutância de Morgan em se mostrar em público. Ele deixou o conforto e a segurança de Nova York, onde era respeitado, senão exatamente amado, e rumou para Washington, onde seus inimigos se agrupavam. Ele viajou em um vagão particular, para evitar os olhares hostis o máximo possível.

Grover Cleveland soube que ele estava vindo. O presidente não convidou o banqueiro; mesmo quando o país se aproximava do limite, Cleveland esperava que algo acontecesse para poupá-lo da ignomínia de se voltar para Morgan. E quando Morgan chegou à capital, Cleveland tentou mantê-lo à distância. Ele enviou seu secretário de guerra e confidente mais próximo, Daniel Lamont, para interceptar Morgan na Union Station. Lamont disse que o presidente não se reunirá com Morgan; ele encontraria outra solução para o problema.

Morgan se recusou a desistir. Não havia outra solução, disse ele. E tendo se aventurado tão longe em território inimigo, ele não iria recuar sem cumprir sua missão. Vim ver o presidente, disse ele a Lamont. E vou ficar aqui até vê-lo. Ele entrou em um táxi e dirigiu até um hotel perto da Casa Branca.

Durante toda aquela noite, Cleveland agonizou. A viagem de Morgan a Washington foi relatada nos jornais; sua suposta intervenção animou os investidores e diminuiu a pressão sobre o Tesouro. O presidente se perguntou se ele poderia de alguma forma capturar os benefícios financeiros da proximidade de Morgan sem pagar os custos políticos. Lamont trouxe a palavra da determinação de Morgan em permanecer em Washington; Cleveland considerou sair do cerco.

Morgan afetou indiferença. Repórteres circulavam seu hotel, invadindo as entradas e se infiltrando no saguão. Ele permaneceu dentro, silencioso e invisível. Seus poucos amigos na capital apareceram para fazer uma visita; ele os cumprimentou um por um. Depois que o último visitante saiu, ele continuou jogando paciência. Mais tarde, funcionários do hotel disseram aos repórteres que a luz de seu quarto só se apagou depois das 4 da manhã.

Mas na manhã seguinte, às 9h, ele estava barbeado e pronto para o café da manhã. Recebeu com seu suco os primeiros relatórios da abertura de negócios em Nova York e soube que a corrida ao Tesouro havia recomeçado. Ele nem tinha acendido seu charuto após o café da manhã quando um mensageiro chegou da Casa Branca. O presidente o veria.

Nuvens negras ameaçavam neve enquanto Morgan corria pela Lafayette Square, protegendo o rosto do vento - e dos repórteres - com a gola levantada do casaco. Ele foi levado ao escritório de Cleveland.

O desconforto do presidente era óbvio. Ele falou da crise em termos sugerindo que ainda esperava evitar um resgate de Morgan. Morgan ouviu brevemente, então levou o assunto à tona. Suas fontes lhe disseram que a reserva do Tesouro era de cerca de US $ 9 milhões. Outras fontes revelaram que um único investidor realizou um saque de $ 10 milhões contra o ouro do Tesouro. Se esse esboço de $ 10 milhões for apresentado, você não poderá cumpri-lo, declarou Morgan. Tudo estará acabado antes das três horas.

Cleveland percebeu que não tinha escolha. Que sugestão tem a fazer, Sr. Morgan?

Funcionários do Tesouro estavam considerando uma oferta pública de títulos; Morgan declarou esse método muito lento. Uma venda privada era necessária, disse ele. Ele reuniria um sindicato que pegaria os títulos do governo e daria ao Tesouro o ouro de que precisava para sobreviver.

Cleveland questionou se isso era legal. Morgan afirmou que sim, citando um estatuto da Guerra Civil - número quatro mil e algo assim, disse ele - que autorizou o presidente Lincoln a vender títulos privados em emergências. A lei nunca foi revogada.

Cleveland olhou para seu procurador-geral, Richard Olney, e perguntou se era verdade. Olney disse que precisava verificar. Ele desapareceu e depois voltou, trazendo um volume dos Estatutos Revistos. Ele entregou o livro ao Secretário do Tesouro John Carlisle, que leu para o grupo: O Secretário do Tesouro pode comprar moedas com qualquer um dos títulos ou notas dos Estados Unidos ... nos termos que julgar mais vantajosos para o interesse público. Carlisle se virou para Cleveland. Senhor presidente, disse ele, isso parece se encaixar perfeitamente na situação.

Cleveland perguntou a Morgan qual era a grande transação que ele tinha em mente. Cem milhões, Morgan respondeu. Cleveland gemeu. Para o público, pareceria que Morgan não estava simplesmente resgatando o Tesouro, mas assumindo o lugar. O presidente disse que US $ 60 milhões teriam que servir.

Ele então fez a pergunta crítica. Sr. Morgan, que garantia temos nós de que se adotarmos esse plano o ouro não continuará a ser embarcado para o exterior, e enquanto estivermos entrando, ele sairá e não atingiremos nosso objetivo? Você vai garantir que isso não vai acontecer?

Morgan não hesitou. Sim, senhor, disse ele. Vou garanti-lo durante a vida do sindicato, e isso significa até que o contrato seja concluído e a meta seja alcançada.

Morgan era tão bom quanto sua palavra, e sua palavra era tão boa quanto ouro - literalmente. Assim que a notícia do resgate espalhou-se pelas linhas telegráficas para Nova York e Londres, o ouro que o sindicato Morgan prometeu entregar foi quase supérfluo. O fato de Morgan ter se tornado fiador da dívida federal foi o que impressionou os mercados. Em poucos dias, a condição do Tesouro se estabilizou; dentro de semanas, o perigo do dólar havia passado.

Mas os problemas de Cleveland estavam apenas começando. Os presidentes raramente recebem crédito por desastres evitados, que os céticos e partidários podem argumentar que nunca teriam acontecido de qualquer maneira. A ala esquerda do partido de Cleveland o criticou por entregar o controle das finanças públicas a um sindicato privado liderado pelo próprio símbolo do poder capitalista. Morgan não ajudou o caso de Cleveland ao bloquear os esforços para fazê-lo revelar o lucro que havia obtido no resgate. Que eu recuso responder, Morgan disse aos investigadores do Congresso. Estou perfeitamente pronto para declarar ao comitê todos os detalhes da negociação até o momento em que os títulos se tornaram minha propriedade e foram pagos. O que fiz com minha própria propriedade após essa compra, recuso-me a declarar.

Os populistas democratas não tinham votos para compelir Morgan, então voltaram sua ira contra Cleveland. Na convenção democrata do ano seguinte, eles se uniram a William Jennings Bryan, que confundiu Cleveland com Morgan no acampamento daqueles que crucificaram a humanidade em uma cruz de ouro. Cleveland, que liderou o grupo para fora de seu deserto pós-Guerra Civil, só pôde assistir com desânimo enquanto Bryan liderava o grupo de volta ao deserto, perdendo não uma vez - em 1896 - mas três vezes - em 1900 e 1908, também.

A morte de Morgan demorou mais. O resgate do Tesouro poliu sua reputação entre os capitalistas, que em 1901 assistiram com admiração enquanto ele moldava a primeira corporação de bilhões de dólares da história americana, o United States Steel Trust. Wall Street marchou para as ordens de Morgan quando ele entrou na brecha em meio ao pânico financeiro de 1907, quando a escassez crônica de ouro do país desencadeou uma corrida aos bancos fiduciários subcapitalizados.

Com o presidente Theodore Roosevelt fora do jogo de tiro em Louisiana por duas semanas, Morgan, então com 70 anos, operou como um autoproclamado gerente de crise financeira de sua casa de brownstone na Madison Avenue. Ele salvou a Bolsa de Valores de Nova York exigindo que os banqueiros de Nova York fizessem um empréstimo de US $ 24 milhões. Ele organizou outro empréstimo de $ 30 milhões para evitar que a cidade de Nova York deixasse de cumprir suas obrigações de folha de pagamento e dívidas. Enquanto duas grandes empresas fiduciárias oscilavam à beira do colapso, Morgan convocou cerca de 50 presidentes de banco a sua biblioteca em um sábado à noite e fechou a porta. Ele não os deixou sair até o amanhecer de domingo, depois de estipular com quanto cada um teria que contribuir para um pacote de resgate de $ 25 milhões.

Os esforços de Morgan impediram o sistema financeiro de se desintegrar. No entanto, seus críticos mantiveram seu fogo hostil. Depois que os progressistas - os herdeiros dos populistas - tomaram o controle do Congresso nas eleições de 1910, eles lançaram uma investigação do que chamaram de dinheiro fiduciário. Morgan foi convocado para testemunhar, mas ofereceu apenas as respostas mais vagas às perguntas sobre como ele tomou as decisões de fornecer ou reter crédito. Ele negou que ele ou qualquer outra pessoa tenha exercido uma influência desordenada nas finanças americanas. Ele declarou que o mais importante nos negócios não era dinheiro ou propriedade, mas caráter. Um homem pode ter todas as garantias do mundo, mas sem caráter ele não conseguiria um empréstimo - pelo menos não de Morgan. Conheci um homem que entrou em meu escritório, disse Morgan, e dei a ele um cheque de um milhão de dólares quando sabia que ele não tinha um centavo no mundo.

O comitê não estava comprando, e seu relatório resultante delineou uma rede de diretorias interligadas entre os bancos do país, com J.P. Morgan & Co. no centro. O relatório condenou o poder de monopólio que isso proporcionou a Morgan e seus associados, e alertou sobre crises futuras piores do que as do passado recente, concluindo: O perigo é manifesto.

Morgan saiu do país em meio ao furor e rumou para a Europa na primavera de 1913 para um feriado anual de compra de arte. Seus companheiros de viagem notaram que ele parecia anormalmente ansioso e deprimido. Na Itália, ele contraiu uma febre que de repente se revelou fatal. Seus médicos expressaram perplexidade, mas seus colegas atribuíram a morte ao peso do opróbrio público.

A morte de Morgan claramente marcou o fim de uma era no setor bancário americano. A exposição de seu poder financeiro forneceu munição para os moinhos de reforma, que em dezembro de 1913 produziu o Federal Reserve Act, arrancando o controle do sistema bancário e do suprimento de dinheiro da nação de nomes como Morgan e entregando-o ao novo Sistema da Reserva Federal.

Na primeira década do século 21, quando o pânico voltou a se apoderar dos mercados financeiros, foi o Fed que veio em seu socorro com um estímulo monetário maciço. O mundo mudou desde que Morgan se ergueu como um colosso sobre Wall Street. Mas uma coisa permaneceu a mesma. Se Morgan tivesse vivido para ver o açoite político, o chefe do Fed, Ben Bernanke, foi forçado a suportar por sua ação decisiva em nome de
os banqueiros, ele teria sorrido com conhecimento de causa.

H.W. Brands é o autor deThe Money Mene o próximoAmerican Colossus: The Triumph of Capitalism.

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