Aventura Ininterrupta ao Redor do Mundo da Voyager





Em um vôo repleto de perigos, dois pilotos circunavegaram o globo em um avião de lança dupla e delgada com apenas o combustível que carregavam na decolagem.

Quando Dick Rutan e Jeana Yeager pousaram na Base da Força Aérea de Edwards, na Califórnia, no Rutan Voyager em 23 de dezembro de 1986, eles completaram um voo histórico que testou os limites do projeto da aeronave e da resistência humana. nove dias e três minutos no ar durante seu voo sem paradas e sem reabastecimento ao redor do mundo - o primeiro de seu tipo. Ao longo do caminho, eles quase sofreram várias vezes, enquanto lutavam contra a exaustão, problemas mecânicos, clima severo e até mesmo considerações políticas.



Jeana Yeager e Dick Rutan são todos sorrisos depois de completarem um vôo de teste sobre Mojave em dezembro de 1985. Seus sorrisos se desvaneceriam em olhares de preocupação durante sua angustiante viagem ao redor do mundo. (AP Photo / Doug Pizac)
Jeana Yeager e Dick Rutan são todos sorrisos depois de completarem um vôo de teste sobre Mojave em dezembro de 1985. Seus sorrisos se desvaneceriam em olhares de preocupação durante sua angustiante viagem ao redor do mundo. (AP Photo / Doug Pizac)

O irmão de Dick, Burt, primeiro esboçou o projeto da Voyager em um guardanapo de papel em um restaurante em Mojave, Califórnia, em 1981. Tal avião - essencialmente um tanque de combustível voador - era considerado impossível.

Os desafios Burt Rutan enfrentados eram assustadores. Ele teve que equilibrar a capacidade de combustível necessária com a necessidade de maior sustentação para superar o peso do combustível e maior arrasto induzido. Isso exigiu área de asa adicional, que por sua vez aumentou o arrasto, obrigando Rutan a usar uma asa de alta proporção - envergadura longa e corda estreita - e complicando enormemente o projeto estrutural.



A asa de que ele precisava não poderia ser construída sem o auxílio de compostos de carbono, que apresentavam uma relação resistência / peso sete vezes maior do que a do aço. Na época, a Voyager era a maior aeronave composta já voada.

A construção da Voyager no hangar Rutan em Mojave levou dois anos de trabalho diurno e noturno por uma equipe de voluntários dedicados. Nos três anos seguintes, o avião fez 67 voos de teste, revelando sérios problemas operacionais. Durante um vôo de três dias, Dick e Jeana acharam o nível de ruído interno gerado pelos motores push-pull montados em tandem quase insuportável, ameaçando perda de audição permanente, então a equipe adicionou headsets de supressão de ruído ativo. Em outro vôo, o motor elétrico de controle de inclinação da hélice no motor dianteiro entrou em curto. Antes que pudesse ser desligado, o motor sacudiu seus suportes e a hélice partiu. A única coisa que salvou a Voyager e sua tripulação foi uma tira flexível que prendia o motor à fuselagem.

Indo para Oshkosh, Wisconsin, em 1984 para o sobrevoo da Experimental Aircraft Association, a Voyager encontrou uma tempestade que reduziu a sustentação de seu canard largo ao ponto onde o avião perdia altitude independentemente do que Dick tentasse. Tive uma sensação horrível na boca do estômago, disse ele, enquanto o avião estava caindo, e não pude evitar. A Voyager emergiu da tempestade e recuperou a sustentação bem a tempo de evitar o terreno à frente. Para resolver o problema, os membros da equipe instalaram pequenos geradores de vórtice no canard que suavizaram o fluxo de ar. Resolver essas e outras questões ocupou os dois anos seguintes.

Yeager pilota a Voyager enquanto Rutan descansa. A estreita cabina do piloto deixava pouco espaço para se mover. (Visões via National Air and Space Museum)
Yeager pilota a Voyager enquanto Rutan descansa. A estreita cabina do piloto deixava pouco espaço para se mover. (Visões via National Air and Space Museum)

Os preparativos para o voo ao redor do mundo envolveram inúmeras tarefas adicionais, como garantir as muitas autorizações de sobrevoo necessárias, estudar padrões climáticos regionais e configurar retransmissores de comunicações globais. A equipe de suporte incluiu especialistas reconhecidos em áreas como meteorologia, comunicações, instrumentação e engenharia de controle.

O projeto de Burt Rutan foi precisamente feito sob medida para a missão, mas Dick e Jeana aprenderam que com uma alta carga de combustível a Voyager dificilmente poderia ser pilotada. As asas de longo envergadura e excepcionalmente flexíveis passaram de uma inclinação pronunciada no início da decolagem para uma curva ascendente semelhante à de um falcão à medida que geravam sustentação. A transição da decolagem para a subida teve que ser realizada com precisão de ponta de faca para evitar oscilações de asa perigosas. O designer e os pilotos sabiam que a Voyager era fundamentalmente insegura. Essa coisa voa como um abutre, disse Dick.

A fim de economizar peso, o sistema de combustível do avião - 16 tanques individuais e duas bombas (uma de cada lado) transferindo combustível para um único tanque central alimentando os motores dianteiro e traseiro - não estava equipado com válvulas automáticas ou bombas de combustível individuais. Portanto, manter a Voyager dentro dos limites do centro de gravidade era um fardo contínuo, principalmente para Jeana, que mantinha um registro meticuloso de transferência de combustível.

Para atingir seu alcance máximo, a Voyager teve que manter a melhor atitude de sustentação sobre arrasto, com um ângulo de ataque constante específico para cada velocidade. O perfil vertical cuidadosamente planejado de Burt especificou a velocidade para cada estágio sucessivo conforme o peso do combustível diminuía. Em um vôo que durou mais de uma semana, essa tarefa exigiu um piloto automático.

Na manhã de 14 de dezembro, a Voyager carregou 7.011,5 libras de combustível, 15% a mais do que em seu voo anterior mais pesado. O peso bruto de decolagem da aeronave era de 9.694,5 libras, apoiado por uma estrutura que pesava apenas 939 libras. O trem de pouso foi projetado para lidar com aquela carga única na decolagem, que seria feita na pista de 15.000 pés de Edwards.

Os membros da equipe bombearam ar nos suportes da engrenagem para fornecer um pouco mais de espaço para as asas caídas da Voyager e, em seguida, adicionaram mais combustível aos tanques dianteiros. Essas ações torceram ligeiramente as asas para a frente e para baixo, inadvertidamente preparando o cenário para um desastre potencial. Antecipando-se ao peso extra, os pneus foram inflados a uma pressão de 3.200 psi, quase o dobro do máximo nominal.

O ponto médio da pista, a 7.500 pés, foi o ponto de aborto acordado caso a Voyager não tivesse atingido os 83 nós necessários para iniciar a rotação. Enquanto a Voyager descia pesadamente pela pista logo depois das 8 da manhã, ainda faltava quatro nós quando atingiu aquele ponto. No rádio, Burt gritou: Dick, puxe o manche para trás, droga! Mas sabendo que não tinha velocidade adequada para a decolagem e se recusando a abortar, Dick deixou os aceleradores bem abertos, arriscando suas vidas nessa decisão crucial. O avião estava acelerando suavemente, disse ele mais tarde, e o fim da pista ainda estava a uma milha e meia.

Dick não sabia que o peso extra do combustível havia feito com que as pontas das asas raspassem a pista e que as seções externas das asas agora estavam gerando sustentação negativa. A Voyager estava no ponto de 11.000 pés quando atingiu 83 nós, mas ainda assim Dick não girou; uma tentativa prematura de decolagem pode fraturar as asas entre as seções internas gerando elevação e as seções externas ainda sob pressão para baixo de elevação negativa. Ele segurou o avião na pista até Jeana chamar 87 nós, e só então começou a afrouxar o manche enquanto a multidão gritava Puxe, puxe! A Voyager finalmente decolou 14.200 pés abaixo da pista, a apenas 250 metros do final. Cem nós, disse Jeana, quando a Voyager alcançou 30 metros de altitude. Precisávamos do efeito de sustentação extra do solo - dentro de nossa envergadura de 33 metros - que usei para aumentar nossa velocidade no ar até o alvo de subida, explicou Dick.

As pontas das asas arranhadas foram danificadas a ponto de logo se desprenderem, deixando espuma rasgada e fios soltos expostos nas pontas. Quão perto estava o dano da ponta da asa aos tanques de combustível? Um vazamento pode ter sido iniciado? Os fios expostos podem causar um curto durante uma tempestade? Ninguém sabia, então a Voyager simplesmente voou para o oeste. No início do vôo, o avião sobrecarregado queimou combustível tão rápido que meio quilo de combustível rendeu menos de três quilômetros de distância de vôo.

Uma hora de vôo, a Voyager estava a 7.400 pés acima do Pacífico. A instabilidade inerente da aeronave continuaria a representar uma ameaça, mesmo depois de ser seguro ligar o piloto automático. Dick tinha que estar no controle, caso ocorressem oscilações significativas que o piloto automático não pudesse corrigir imediatamente. Embora Jeana tivesse algumas centenas de horas de experiência de vôo, ela ainda não tinha aprendido como evitar aquelas oscilações perigosas, que poderiam quebrar o avião enquanto ele estava com tanto combustível. Jeana olhou pela janela da cabine e exclamou: Veja as asas! Eles estão quase batendo as asas.

Pelos próximos três dias, Dick permaneceu no controle. Sua falta de sono adequado preparou o terreno para novos perigos que virão. O pescoço de Jeana ficou rígido quando ela ficou deitada de lado, observando os instrumentos enquanto Dick cochilava. Ele precisava descansar, ela disse, então eu tive que monitorar o que o avião estava fazendo e esticar o braço para fazer quaisquer ajustes.

Depois de passar pelo Havaí, eles entraram na Zona de Convergência Intertropical, com ventos de oeste de alta altitude e ventos de leste de baixa altitude. A Voyager permaneceu a 7.500 pés, ao longo do paralelo de cinco graus ao norte, uma área de atividade freqüente de tempestades. Ao se aproximarem de Guam, o guru do clima no Controle da Missão em Mojave, Len Snellman, alertou a tripulação sobre um grande tufão a sudeste. A Voyager foi capaz de captar algum vento de cauda da circulação do tufão no sentido anti-horário contornando-o no lado norte. Esse vento de cauda proporcionaria um ganho importante na economia de combustível.

Do meio do Pacífico até a África, a tripulação e o Controle da Missão ficaram cada vez mais preocupados com a taxa de consumo de combustível indicada pelo diário de Jeana. Por razões desconhecidas, possivelmente vazamentos de danos na ponta da asa, pode não haver combustível suficiente para completar a missão. Eles começaram a considerar ativamente possíveis locais de pouso de emergência. Dick se lembrou de uma sensação de aperto no estômago; Eu queria chorar. Estávamos diante do fracasso.

Sobrevoando o Sri Lanka, com sua pista de 10.000 pés, Dick se sentia tão cansado que mal conseguia resistir à tentação de pousar. Mas as palavras de sua mãe, se você pode sonhar, você pode sonhar, passaram por sua mente, e ele sabia que Jeana queria voar, então eles fizeram. Mais tarde, Jeana descobriu um fluxo reverso de combustível do tanque alimentador de volta ao tanque selecionado. Dick adivinhou que a quantidade era insuficiente para drenar o tanque de alimentação e desligar o motor, mas não havia como saber com certeza.

A Voyager aproximou-se da costa africana bem ao sul da Somália (para a qual não houve autorização para sobrevoo) em uma noite escura e sem lua. Jeana estava nos controles enquanto Dick dormia no compartimento traseiro. O combustível ainda era uma preocupação, então ela acelerou o motor traseiro. O radar deles revelou uma tempestade à frente, ao sul de seu curso. Jeana acordou Dick e, quando ele entrou na cabine, eles estavam à beira da tempestade. Eles superaram a turbulência em poucos minutos, prestes a cruzar um continente com poucos campos de aviação e um céu cheio de nuvens de tempestade.

A Voyager estava sobre o oeste do Quênia, em seu curso planejado, em direção ao Lago Vitória e acumulações de cúmulos, com terreno montanhoso além. Eles estavam cinco horas atrasados ​​para um encontro a bordo com Doug Shane, que tinha voado de avião para o Quênia e alugado um Beech Baron para observar a Voyager de perto para ver se o dano na ponta da asa havia causado vazamentos de combustível exigindo o aborto da missão. A Voyager já estava escalando para evitar o Monte. Quênia e outros picos à frente com mais de 17.000 pés. Shane estava se aproximando do teto do Barão, com apenas alguns minutos para se aproximar da Voyager e inspecionar se há vazamentos de combustível na luz da manhã. Sem listras azuis feias, ele chamou. Aliviado por saber que a Voyager não estava vazando combustível, eles subiram a 20.500 pés para limpar as montanhas à frente.

A desidratação e a hipóxia igualmente insidiosa ameaçavam sua sobrevivência. Nem Dick nem Jeana conseguiram beber líquido suficiente para repor suas perdas voando tão alto. Nem estavam respirando oxigênio 100 por cento, necessário para aquela altitude, porque antes Dick tinha regulado de volta para conservar seu suprimento. Dick podia ver o reflexo de Jeana na tela do radar; ela estava enrolada como um gato, dormindo profundamente - muito profundamente. Dick chamou, Jeana, acorde! Acordar! enquanto estica a mão para sacudi-la. O que, o que? ela finalmente respondeu, então rapidamente caiu no sono. Logo depois, Dick disse, Jeana, olhe isso, sacudindo-a novamente. Olhe para o painel de instrumentos! Está saliente; pode explodir! Está tudo bem, Dick, ela o tranquilizou, você está apenas cansado. Eu cuidarei disso. Quando a Voyager desceu a 14.000 pés, as alucinações de Dick pararam. Jeana passou por ele e assumiu os controles. Sua cabeça latejava com uma enxaqueca. Meu estômago estava embrulhando, comecei a vomitar na minha sacolinha de vômito, disse ela. Eu apenas continuei voando; Dick estava em pior estado.

A noite os alcançou enquanto Jeana deixava Dick dormir mais do que o planejado por causa de seu cansaço extremo. Depois que ele estava de volta aos controles, Dick percebeu que eles estavam muito atrasados ​​para a mudança de curso para evitar o Monte. Camarões. Por que você não me acordou? ele gritou. Há uma montanha lá fora e quase batemos nela. Então, por que você não me lembrou disso? Jeana respondeu.

Limpando a África, os dois aviadores experimentaram uma sensação avassaladora de alívio. Olhando para Dick, vi grandes lágrimas rolando por seu rosto, Jeana se lembrou. Estendi a mão por cima do ombro e dei-lhe um abraço.

Ao cruzar o Atlântico Sul, as coisas pioraram. Conforme a Voyager se aproximava da costa do Brasil, o Controle da Missão carecia de dados meteorológicos de satélite e não podia fornecer orientação adequada para a localização. Com o mau tempo pela frente, Dick foi forçado a abrir caminho por uma área de densas tempestades, no escuro. Seu radar mostrou células de tempestade próximas à frente, à direita, esquerda e centro. A turbulência jogou a Voyager como uma rolha e uma célula engoliu a aeronave. Uma asa foi forçada para cima e a outra para baixo quando a aeronave entrou rapidamente em uma inclinação de 90 graus. A Voyager estava prestes a ficar invertida. Bem, querida, é isso, acho que desta vez compramos a fazenda, disse Dick. Observe o indicador de atitude. Nós não vamos conseguir. Jeana ficou quieta.

A célula ejetou a Voyager, mas ela ainda estava bem de lado - uma atitude de um pesadelo. Dick sabia que a única maneira de se recuperar era descarregar a força G nas asas e recuperar a velocidade no ar, e só depois disso rolar suavemente para trás, garantindo que a velocidade no ar não aumentasse muito rapidamente para se recuperar. Nunca inclinamos a Voyager mais de 20 graus antes, observou Dick. Eu prefiro voltar pela África do que me enredar com uma dessas tempestades novamente. O Controle da Missão logo estava obtendo melhor cobertura de satélite meteorológico e ajudando a tripulação a encontrar o caminho mais seguro através das células de tempestade restantes.

Depois que a adrenalina passou, Dick precisava desesperadamente de descanso. Jeana assumiu o comando, desviando-se das nuvens cumulus pelas próximas três horas. A essa altura, o avião já havia consumido a maior parte de seu combustível e estava mais leve, então a economia de combustível aumentou, permitindo que desligassem o motor dianteiro. No Caribe, ao norte da Venezuela, a economia de combustível da Voyager subiu para cinco milhas por libra - 30 milhas por galão. No entanto, a situação incerta do combustível levou a tripulação a operar o motor muito pobre. O Controle da Missão alertou sobre o acúmulo de cúmulos sobre o Panamá e sugeriu sobrevoar a Costa Rica.

Mais tarde, indo para o noroeste da costa da Nicarágua, a Voyager voltou para casa ao amanhecer do oitavo dia do vôo. Os ventos contrários diminuíram sua velocidade de solo para 65 nós. Dick voou enquanto Jeana administrava o fluxo de combustível. De repente, a bomba de combustível do lado direito entrou em excesso de velocidade e falhou. Dick havia antecipado essa possibilidade e providenciado um desvio do tanque alimentador através da bomba mecânica do motor. Agora ele fez a troca e o combustível fluiu novamente. Mas o tubo de visão precisava ser verificado constantemente, para detectar as primeiras bolhas de ar na linha.

Quando o motor tossiu algumas vezes, a troca de tanques o trouxe de volta à vida. Dick mudou para um tanque no canard que ele pensava ter bastante combustível, mas não tinha e o motor parou. A Voyager estava operando a 8.000 pés no motor traseiro para economizar combustível. Agora eles ouviam apenas o vento. Dick abaixou o nariz, esperando que uma velocidade no ar mais alta reiniciasse o motor do moinho de vento, sem sucesso. Sem a potência do motor, a bomba mecânica não conseguia operar.

A Voyager estava agora abaixo de 5.000 pés. Mike Melvill, do Controle da Missão, sugeriu ligar o motor dianteiro, mas Dick temia que isso impedisse a partida do motor traseiro, com sua hélice ainda girando. Eles precisavam dos dois motores para chegar em casa. A situação era crítica; A Voyager estava perdendo altitude rapidamente.

Dick e Jeana seguiram a lista de verificação de partida com motor frio. Cotovelo voando agora, disse Dick, precisando das duas mãos para a sequência de reinício. Vá com calma, Dick, disse Jeana. Você está indo bem. A Voyager, pesada no lado direito devido ao desequilíbrio de combustível, continuou a descer. Dick usou a bateria de backup dos aviônicos para evitar um surto de corrente da bateria principal que eliminasse o instrumento. Mesmo assim, o motor dianteiro não deu partida. A 3.500 pés, Dick nivelou, permitindo que o combustível fluísse, e o motor finalmente tossiu.

A Voyager passa por cima dos milhares de espectadores reunidos na Base da Força Aérea de Edwards para testemunhar a conclusão de sua jornada histórica. (1986 Mark Greenberg)
A Voyager passa por cima dos milhares de espectadores reunidos na Base da Força Aérea de Edwards para testemunhar a conclusão de sua jornada histórica. (1986 Mark Greenberg)

Agora eles tinham que terminar de substituir a bomba do lado direito para aliviar o desequilíbrio da asa direita pesada de combustível da Voyager. Dick instalou a bomba enquanto Jeana fazia as várias válvulas girarem corretamente. Passou-se meia hora de ansiedade antes que o combustível suficiente para levá-los para casa fluísse lentamente para o tanque alimentador.

Finalmente a Voyager deixou o oceano para trás e, ao amanhecer, estava sobre as montanhas de San Gabriel, na Califórnia. Aviões Chase pilotados por Melvill e Shane se juntaram enquanto Dick e Jeana mantiveram seu foco em voos de precisão. A Voyager apareceu sobre Edwards às 7h32. Dick fez um sobrevôo a 120 metros e mais alguns com os aviões de perseguição. Ele queria fazer mais um sobrevôo, a apenas 50 pés, mas Jeana concordou, Dick, hora de pousar, estamos ficando sem combustível. Milhares de pessoas estavam esperando enquanto eles pousavam cuidadosamente, taxiavam até o estacionamento e desligavam os motores que os haviam levado ao redor do mundo. Quando o combustível restante foi drenado, restaram pouco mais de 108 libras (18 galões) dos mais de 7.000 libras originais.

O voo mundial da Voyager continua sendo uma das maiores conquistas da história da aviação. Por sua façanha, os Rutans, Yeager e a equipe Voyager receberam o Troféu Collier 1986.

Pierre Hartman é um ex-piloto de esportes leves que mora em Tehachapi, Califórnia, a 32 quilômetros de Mojave. Leitura adicional:Viajar por, de Jeana Yeager e Dick Rutan, com Phil Patton; eVoyager: o vôo mundial, por Jack Norris.

Este recurso apareceu originalmente na edição de novembro de 2019 da Aviation History. Inscreva-se aqui!

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