‘Em caso de dúvida, ataque’: The 82nd Airborne’s Crossing of the Waal River, 76 Years Later

O maior ataque aerotransportado que o mundo já viu colide com as realidades sangrentas no solo.

O coronel John Frost e os homens da 1ª Divisão Aerotransportada britânica foram isolados. Seu domínio na ponte de Arnhem era tênue, na melhor das hipóteses, a necessidade de reforços se tornando mais clara a cada hora, conforme aumentava o número de assaltos alemães.





Quinze milhas ao sul, homens da 82ª Divisão Aerotransportada, liderados pelo Brig. Gen. James M. Gavin - ao lado da Divisão Blindada da Guarda do Major General Allan Adair - estavam envolvidos em uma luta selvagem para cruzar a cidade de Nijmegen.

Nijmegen estava em chamas.

Determinados a não ceder nada aos seus captores, os alemães incendiaram a cidade mais antiga da Holanda, orquestrando uma cena apocalíptica que seria o cenário de um combate corpo a corpo feroz.



Para chegar a Frost, os Aliados tiveram que arrancar as pontes de Nijmegen do controle alemão. A operação Market Garden dependia da captura apressada de pontes, mas ficou claro depois de dois ataques frontais fracassados ​​em 17 e 19 de setembro que arrancar uma ponte das garras de uma divisão SS Panzer exigiria um ataque simultâneo de ambos os lados.

James M. Gavin (Exército dos EUA)

Era essencial, Gavin determinou, para um destacamento se mover aproximadamente uma milha rio abaixo no rio Waal, cruzar em barcos e se aproximar da outra extremidade da ponte em uma manobra surpresa.

O 3º Batalhão do Major Julian Cook, 504º Regimento de Infantaria Paraquedista, seria encarregado da travessia do rio.



Embora Cook possa ter inicialmente antecipado ter o elemento surpresa do seu lado, ele logo aprenderia que o ataque do 504º seria mais semelhante a uma missão suicida.

O tempo era essencial, e o sucesso da missão não podia se dar ao luxo de esperar pela cobertura do anoitecer.

Em vez disso, os homens de Cook receberam ordens de remar através do rio em plena luz do dia - em plena vista das pesadas defesas alemãs.



Enquanto Cook preparava seus homens, foi determinado que o comandante de batalhão de maior confiança de Gavin, o tenente-coronel Benjamin Vandervoort, atacaria as extremidades ocidentais da ponte Waal com o 2º Batalhão, 505º PIR.

O comboio que entregava os barcos de assalto de Cook, entretanto, ficou atolado por pesado fogo inimigo ao longo do que os soldados apelidaram Autoestrada do Inferno, atrasando ainda mais a travessia.

Sentindo os nervos de seus homens na ponta de uma lâmina, o major brincou que iria imitar George Washington na famosa foto cruzando o Delaware. Ele ia ficar de pé no barco e com o punho direito cerrado, gritando: Avante homens, avante!

A tensão, no entanto, só foi exacerbada quando os barcos de assalto foram finalmente entregues.

Pareciam mais pedaços de madeira compensada com lona enrolada em volta deles e algumas tábuas extras empilhadas em cima, lembrou o capitão Moffatt Burriss.

Estes não eram barcos adequados para atravessar um dos maiores rios da Europa. Os homens do 504º eram patos sentados embrulhados em uma lona fina.

Uma corrente rápida e tiros de armas leves alemães fulminantes tornaram a travessia excessivamente brutal.

A cortina de fumaça que havia sido armada pelo Leicestershire Yeomanry e os guardas irlandeses começou a murchar à medida que os projéteis de fumaça baixavam e as metralhadoras superaqueciam. Com apenas três remos por barco, muitos homens recorreram ao remo furioso com a coronha de seus rifles.

Capitão Henry Keep , uma vez um remador em Princeton, observou que os barcos estavam todos abarrotados de homens que remavam freneticamente. Com o rugido ensurdecedor de tiros onipresentes, esta cena de barcos de lona frágeis e indefesos, todos atolados até transbordar de humanidade, todos lutando desesperadamente para cruzar o Waal o mais rápido possível e chegar a um lugar onde pelo menos eles pudessem lutar - isso era diabólico e terrível. Parecíamos um bando de animais, sem dignidade e normalidade.

Dos 26 barcos entregues pelos britânicos - 33 haviam sido prometidos - apenas 11 conseguiram chegar à outra margem.

Um dia antes, nos arredores de Nijmegen, o tenente-coronel Patrick Cassidy e os homens do 502º Regimento de Infantaria Paraquedista se viram imobilizados.

Paddy McCrory, um petroleiro da Guarda Irlandesa, veio em auxílio de Cassidy, desencadeando uma barragem sobrenatural que matou 30 alemães e mudou o curso de toda a luta.

Na dúvida, ataque, disse o irlandês após seu ataque.

A frase, que Cassidy adotou como seu lema, espalhou-se pelas fileiras dos pára-quedistas americanos.

Se alguma vez ela agraciou os ouvidos dos homens naqueles 11 barcos, não se sabe. No entanto, eles exemplificaram inteiramente seu significado.

Sobre a travessia, Keep escreveu: Muitas vezes eu vi tropas que são levadas a um ponto de febre - tropas que, por um breve intervalo de combate, são retiradas de si mesmas - fanáticos enlouquecidos de raiva e desejo de matar - homens que esqueça temporariamente o significado do medo.No entanto, nunca testemunhei essa metamorfose humana tão agudamente exibida como neste dia. Os homens estavam fora de si. Eles continuaram a cruzar aquele campo apesar de tudo que o Kraut podia fazer, xingando selvagemente, suas armas cuspindo fogo.

O caos frenético de fogo inimigo e fumaça desmantelou qualquer aparência de organização de unidade. Como na Normandia, cerca de três meses antes, os oficiais se uniram aos homens mais próximos a eles e partiram em pequenos grupos.

Os homens de Cook que conseguiram cruzar estavam mais do que prontos para uma luta, expulsando o inimigo de seus diques e enviando engenheiros alemães lutando para detonar os explosivos instalados na ponte.

Exceto que as explosões nunca vieram.

Os americanos cortaram os fios de detonação à medida que avançavam, preservando uma passagem para os tanques britânicos e os homens de Vandervoort atravessarem do outro lado.

Mais de 40 dos homens de Cook foram mortos. Outros 151 feridos.

Mas eles seguraram a ponte.

Tão bem-vinda foi a visão dos reforços aliados que muitos paraquedistas cercaram os tanques de excitação, até beijando os veículos pesados.

Esse alívio azedou rapidamente, porém, quando, em vez de avançar pela rota recém-liberada, o capitão britânico Lord Carrington ordenou que seus homens montassem um perímetro defensivo e esperassem o apoio da infantaria.

Então, como algo saído de um esboço ruim, os britânicos pararam para preparar o chá.

Os soldados de Cook ficaram furiosos e acusaram os homens de Carrington de covardia e de abandonar a presa 1ª Divisão Aerotransportada para se defenderem sozinhos em Arnhem.

Sobre os pára-quedistas de Cook, escreve o historiador Antony Beevor, eles naturalmente acreditavam que a única razão para sua travessia semi-suicida do Waal em plena luz do dia era porque cada hora contava se o XXX Corpo de exército fosse salvar o 1º Aerotransportado em Arnhem. Caso contrário, o ataque poderia ter esperado até depois de escurecer.

Setenta e cinco anos depois, essa raiva ainda ressoava.

Os britânicos deveriam fechar a lacuna, mas pararam para o maldito chá, veterano da 82ª Divisão Aerotransportada Gene Metcalfe disse HistoryNetna comemoração do 75º aniversário em 2019.

Metcalfe, cuja aeronave C-47 foi abatida segundos depois de ele saltar, escaparia por pouco da morte mais uma vez no mesmo dia, quando uma bala de um canhão antitanque alemão de 88 milímetros explodiu nas proximidades, deixando-o inconsciente.

Depois de rolar Metcalfe e descobrir que ele ainda respirava, os soldados da 10ª Divisão SS Panzer o levaram como prisioneiro ao castelo Belvedere de Nijmegen.

Ele passaria os próximos oito meses quicando entre horrendos campos de prisioneiros de guerra, um período que incluía várias tentativas de fuga.

Paraquedistas do Exército dos EUA cruzam a ponte Oversteek sobre o rio Waal em Nijmegan, Holanda, 2015. (1ª tenente Hannah Morgan (USAREUR))
Paraquedistas do Exército dos EUA cruzam a ponte Oversteek sobre o rio Waal em Nijmegan, Holanda, 2015. (1ª tenente Hannah Morgan (USAREUR))

Na cerimônia de 2019 em Nijmegen que comemora o 75º aniversário da libertação da cidade, Metcalfe, 97, brincou que ele, de fato, cumpriu a missão de atravessar a ponte - ele tinha apenas uma escolta nazista.

Metcalf disse à HistoryNet que se considera sortudo por ter sido capturado por soldados da 10ª SS em vez da 9ª, uma unidade nazista com reputação de executar prisioneiros.

O dia 9 havia acabado de chegar da Itália após aniquilar uma cidade inteira, disse ele. Eles mataram todo mundo - mulheres e crianças - todo mundo naquela cidade.

Eles eram terrivelmente maus.

Se a estrada para Arnhem foi aberta após a travessia de Waal continua sendo um assunto fortemente contestado.

O heróico, senão condenado, esforço da 1ª Divisão Aerotransportada de Frost foi imortalizado em Cornelius Ryan, Uma ponte longe demais , uma história que foi adaptada para o cinema em 1977, dirigida pelo diretor Richard Attenborough e estrelada por Sean Connery.

Hoje, os eventos da travessia são comemorados todas as noites em Nijmegen, com pelo menos um veterano atravessando a ponte De Oversteek recém-construída; Holandês para a travessia.

Quarenta e oito postes de luz que cruzam a ponte iluminam em lenta sucessão em homenagem aos 48 homens que deram suas vidas para tomar a ponte do controle nazista.

Para aqueles que estavam lá, como Metcalfe, certas memórias daquele dia permanecem tão vivas como sempre.

Contemplar as razões pelas quais ele conseguiu voltar enquanto outros não é um pouco mais difícil de lembrar.

Você faz coisas para se ajudar, como seu treinamento e conhecimento e coisas assim, disse ele. Mas coisas ruins acontecem, e eu diria que é cerca de 90 por cento de sorte.

Pura sorte.

Nota do editor: Dar vida aos eventos em torno da Operação Market Garden, bem como inúmeras outras campanhas, é o foco central da Liberation Route Europe, uma trilha de lembrança projetada para conectar e rastrear marcos que moldaram a história europeia moderna. Visite para saber mais.

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