Por que Roma caiu?

As vitórias que prolongaram Roma
As vitórias que ampliaram o alcance de Roma e levaram a grandes procissões como a representada aqui no Fórum Romano também aumentaram as tensões entre as populações conquistadas ao longo de suas fronteiras. (Ilustração de Francis Vyvyan Jago Arundell / Coleção particular / Christopher Wood Gallery, Londres / The Bridgeman Art Library)



'Depois que os invasores violaram as defesas da fronteira, Roma não teve força militar para expulsá-los e, em vez disso, os estabeleceu'



‘[Estou] segurando um lobo pelas orelhas’—Tiberius, imperador de Roma (r. 14-37)

O Império Romano era o maior e mais poderoso estado da Antiguidade. Ele atingiu seu apogeu sob Trajano (r. 98–117), abrangendo quase 2 milhões de milhas quadradas e contendo cerca de 60 milhões de pessoas. Ligando suas províncias havia mais de 250.000 milhas de estradas, 50.000 das quais foram pavimentadas. Engenheiros romanos fundaram ou melhoraram mais de 1.000 cidades e vilas, transformando a paisagem rural europeia em uma maravilha da urbanização. No século III, o exército romano podia colocar 450.000 infantaria e cavalaria e 45.000 marinheiros e fuzileiros navais. Na época em que Constantinopla caiu nas mãos dos turcos otomanos em 1453, o exército romano - a mais antiga instituição social continuamente existente no mundo ocidental - já estava em marcha há dois milênios.



A própria Roma foi um magnífico exemplo de superioridade cultural, tecnológica e social em sua época. Em 356 a cidade tinha 28 bibliotecas, 10 basílicas, 11 banhos públicos, dois anfiteatros, três teatros, dois circos (o Circus Maximus podia acomodar 150.000 pessoas; o Coliseu, 50.000), 19 aquedutos, 11 praças públicas, 1.352 fontes e 46.602 apartamentos edifícios. No entanto, pouco mais de um século depois, invasores bárbaros montaram no cadáver do império, a capital em ruínas.

As razões para a morte do império permanecem entre os grandes debates históricos instáveis. Independentemente disso, é possível identificar algumas das principais forças que tornaram o governo imperial incapaz de lidar com os desafios letais que o cercam. De todos os fatores que drenam a capacidade de sobrevivência do império, quatro se destacam: a natureza mutável da ameaça externa às fronteiras ocidentais do império; as frequentes guerras civis entre os pretendentes ao trono imperial; a migração e estabelecimento de grandes populações bárbaras armadas e culturalmente hostis dentro das fronteiras imperiais; e a erosão gradual e eventual morte da mão de obra do império e da base de contribuintes necessária para sustentar, defender e administrar o estado romano.

Os romanos chamavam a área além da fronteira imperial ocidental ao longo dos rios Reno e Danúbio de terra dos bárbaros. Seus habitantes, em sua maioria de língua germânica, eram relativamente poucos em número e viviam em pequenas aldeias, com populações limitadas por sua tecnologia agrícola primitiva. Empregando apenas o arado de madeira, os agricultores alemães não conseguiam virar a terra o suficiente para manter sua fertilidade. A capacidade do solo de sustentar a produção agrícola adequada diminuiu rapidamente, forçando a população a se deslocar a cada geração ou mais em busca de terras mais férteis.



As pequenas populações e o nomadismo das tribos alemãs retardaram o desenvolvimento de suas estruturas políticas. Os governos eram locais, compostos principalmente de chefes de clã cujo poder de governo era limitado por conselhos de conselheiros escolhidos entre outros membros influentes do clã. Um chefe individual não tinha riqueza ou mão de obra para formar um grupo de guerreiros leal apenas a ele. Em vez disso, os guerreiros do clã se reuniram conforme as circunstâncias exigiam. Esses grupos eram geralmente pequenos e capazes apenas de conduzir incursões limitadas. Em alguns casos, as tribos forneceram guerreiros para servir em capacidades militares limitadas no próprio exército romano.

Os romanos usavam subsídios, comércio, honras militares e expedições punitivas para garantir a lealdade das tribos, muitas vezes jogando-as umas contra as outras. As tribos alemãs ao longo da fronteira ocidental não representavam uma ameaça para as guarnições romanas, e o tamanho limitado das populações tribais significava que não havia migração em massa. Na verdade, os romanos ocasionalmente estabeleceram pequenos grupos como fazendeiros no lado imperial da fronteira.

Mas, no século III, as circunstâncias nessa região haviam mudado. A presença de guarnições e mercadores romanos estimulou o desenvolvimento econômico e sociopolítico das tribos fronteiriças. As guarnições forneciam mercados lucrativos para produtos agrícolas locais, metais, escravos e recrutas militares. A introdução de técnicas agrícolas romanas - uso de arado de ferro, fertilização de estrume e irrigação - trouxe fazendas maiores, alimentos abundantes, uma explosão nas populações tribais e o estabelecimento de cidades, tudo o que acabou com o nomadismo agrícola tradicional dos clãs e estabilizou as populações.

Essas tribos maiores exigiam estruturas políticas e organizacionais mais complexas. Entre os desenvolvimentos mais significativos estava a capacidade dos agora ricos chefes tribais de apoiar uma grande classe de guerreiros. No final do século II, as populações das tribos ao longo das fronteiras imperiais ocidentais haviam crescido consideravelmente. Quando os chefes das tribos se organizaram em confederação sob a autoridade temporária de líderes eleitos, essas confederações puderam facilmente organizar exércitos de 10.000 homens.

Ao mesmo tempo, a descoberta de grandes depósitos de minério de metal além da fronteira imperial criou uma indústria local de armamentos. Apenas dois depósitos dentro das fronteiras atuais da Polônia produziram 16 milhões de libras de ferro durante o período romano. Antes dessa descoberta, as armas de metal eram produzidas individualmente, eram muito caras e eram estritamente controladas pelas autoridades romanas. No século III, as fábricas locais ao longo da fronteira produziam milhares de armas - principalmente espadas e pontas de lança - equipando não apenas as guarnições romanas, mas também muitos guerreiros tribais. Enquanto os clãs se contentassem em permanecer sob o controle imperial e se limitar a ataques periódicos, eles não eram uma ameaça para os romanos. Mas com a pressão de outras tribos em busca de melhores terras ou pilhagem, os grandes clãs da fronteira começaram a apresentar a ameaça de migração em massa através das fronteiras imperiais.

Os chefes tribais, que nessa época eram capazes de apoiar e equipar exércitos consideráveis, adotaram a prática romana de serviço militar obrigatório em tempo integral. O resultado foi o surgimento de forças militares semiprofissionais bem armadas, cujos líderes serviram com frequência no exército romano. Um exemplo dessa prática de longa data foi Arminius, o chefe alemão cujas forças massacraram três legiões romanas na Batalha da Floresta de Teutoburgo em 9 DC.

Assim, mesmo no final do século II, a natureza e o tamanho da ameaça que os romanos enfrentavam através da fronteira imperial ocidental mudaram drasticamente. As tribos de língua germânica haviam se tornado grandes confederações organizadas politicamente, lideradas por chefes guerreiros com exércitos competentes. Eles permaneceram amplamente contentes em atacar e saquear os assentamentos romanos em seu lado da fronteira. Embora esses ataques às vezes trouxessem duras retaliações aos romanos, com a mesma frequência traziam às tribos maiores subsídios e maiores oportunidades econômicas. Mas quando empurradas por outras tribos ou atraídas pela isca de uma vida econômica melhor, essas tribos podem representar uma ameaça significativa.

No inverno de 166, essa nova realidade surgiu quando duas tribos de língua germânica, os Langobardi e Ubii, invadiram a província romana da Panônia (atual Hungria ao sul do Danúbio). Um ano depois, duas outras tribos poderosas, os Marcomanni e Victuali, exigiram cruzar o Danúbio e se estabelecer no império. O estímulo a essas demandas foi a pressão das tribos além da zona de fronteira que buscavam conquistar a área para seu próprio uso. Roma demorou a responder. O imperador Marco Aurélio (r. 161–180) estava em guerra com os partos e desviava tropas para esse conflito. Os romanos acabaram conseguindo conter a pressão, mas não antes de invasores alemães sitiarem Aquiléia, na própria Itália, e o conflito se arrastar por uma década.

As guerras Marcomannic não foram meros ataques à fronteira. As tribos alemãs saquearam várias cidades e causaram danos generalizados. Em meio à guerra, algumas tribos tentaram uma migração em grande escala. Entre 235 e 275 bárbaros lançaram grandes ataques ao longo da fronteira romana ocidental, alguns se instalando dentro das fronteiras imperiais. Os estudiosos chamam esse período de Crise do Terceiro Século. As tribos guerreiras eram agora uma força a ser considerada e assim permaneceriam pelos próximos dois séculos até que, por fim, as defesas romanas na fronteira do Reno e do Danúbio ruíram completamente.

Um fator importante na incapacidade de Roma de lidar com a crescente ameaça bárbara foi o estado recorrente de guerra civil entre imperadores e usurpadores - os últimos geralmente generais ou outros oficiais que apoiavam algum pretendente rival ao trono. Esses confrontos trouxeram muitas baixas, interromperam o treinamento e o suprimento de mão de obra e afastaram as unidades das fronteiras do Reno e do Danúbio. Em seus respectivos conflitos com o imperador Teodósio I, Magnus Maximus (r. 383-388) e Flavius ​​Eugenius (392-394) esgotaram tanto as guarnições romanas da fronteira que a defesa do Reno dependia quase inteiramente da lealdade dos reis clientes bárbaros locais .

Antes do reinado de Marco Aurélio, o império romano ocidental havia experimentado poucas guerras civis sérias. Mas entre sua morte em 180 e a deposição do último imperador ocidental, Rômulo Augusto, em 476, o império testemunhou mais de 100 casos de violência armada quando os pretensos usurpadores desafiaram os imperadores em exercício. Alguns desses conflitos duraram anos, exaurindo a força de trabalho militar romana e deixando as fronteiras vulneráveis. Ironicamente, a maioria dos imperadores e usurpadores morreu nas mãos de seus próprios subordinados.

As frequentes guerras civis garantiram que o medo de usurpadores - e não ameaças às fronteiras do império - se tornasse a principal preocupação dos imperadores romanos. Visto que nenhum usurpador poderia esperar ter sucesso sem o apoio de um exército substancial, os administradores romanos dividiram as províncias maiores para minimizar o poder militar de qualquer oficial provincial. A divisão das províncias começou sob Septimius Severus (r. 193–211), e Diocleciano (r. 284–305) continuou o processo até que algumas das guarnições provinciais eram muito pequenas até mesmo para lidar com os invasores locais.

No início do século IV, Constantino (r. 306–337) mudou drasticamente a estrutura organizacional do exército romano. Usurpador que conquistou o poder por meio da guerra civil, Constantino estava mais preocupado em se proteger de outros supostos imperadores. Ele criou exércitos de campo grandes e móveis chamados comitatenses, comandados por ele mesmo e com a intenção de proteger sua pessoa e frustrar as tentativas de subir ao trono. Como parte desses arranjos de segurança, ele e os sucessores imperadores abandonaram Roma como capital, mudando-se com frequência para evitar ameaças à sua segurança. Isso prejudicou a administração central do império, pois as comunicações lentas e a incerteza no tribunal dificultaram o funcionamento eficiente da burocracia. Isso foi especialmente prejudicial para o exército, que dependia de burocratas do Estado para fornecer materiais, mão de obra e finanças para a guerra.

Os comitatenses não tinham instalações permanentes e, em vez disso, alojavam-se com as populações civis nas cidades onde quer que o imperador presidisse a corte. As antigas legiões de fronteira de 5.000 homens foram reduzidas em tamanho, assim como todos os comandos da guarnição nas fronteiras - novamente para evitar que os usurpadores reunissem grandes unidades militares. Muitos fortes e pontos fortes da fronteira foram reduzidos em tamanho e outros simplesmente abandonados, forçando o exército a contar com recrutas bárbaros locais para defender a fronteira. Até mesmo os exércitos dos comitatenses foram em sua maioria reunidos a partir dos restos das várias forças da guerra civil. Em meados do século IV, os imperadores romanos tiveram que contar com forças militares enfraquecidas e mal posicionadas para lidar com ameaças ao longo das fronteiras, rebeliões internas e ataques de tribos bárbaras já estabelecidas dentro do império.

Apesar das guerras civis e da capacidade militar reduzida do império, os imperadores romanos no século IV foram capazes de conter as ameaças de fronteira surpreendentemente bem. Novas tribos continuaram a pressionar grupos assentados mais perto da fronteira, e o poder romano ajudou os chefes clientes a resistir aos invasores. Em alguns casos, os administradores romanos estabeleceram tribos de tamanho moderado dentro das fronteiras do império, dispersando suas populações para trabalhar em terras agrícolas vazias.

Mais para o leste, no entanto, uma grande coalizão de tribos nômades lideradas pelos hunos começou a se mover em direção à fronteira do Danúbio. Recrutando guerreiros de tribos conquistadas ao longo do caminho, o exército húngaro varreu a planície central da Hungria, fazendo com que as populações locais fugissem em direção à fronteira romana em busca de proteção. No verão de 376, dois grupos de godos deslocados - cerca de 15.000 guerreiros e 60.000 mulheres, crianças e idosos - chegaram às margens do Danúbio, solicitando asilo dentro das fronteiras imperiais e permissão para se estabelecer na Trácia. O imperador Valente (r. 364-78), a fim de lutar contra a Pérsia, destruiu a fronteira do Danúbio de forças e, incapaz de repelir os godos, concordou com seu assentamento.

As coisas logo deram terrivelmente erradas. Havia uma escassez aguda de alimentos na região, e um comandante romano corrupto chamado Lupicinus reuniu todos os cães da região e os vendeu aos godos famintos; sua taxa normal era de uma criança para um cão. Isso colocou os godos em um furor, e eles devastaram o norte da Trácia. Valente fez as pazes com os persas em 377 e, no ano seguinte, os guerreiros godos e romanos se encontraram na batalha em Adrianópolis. Em uma surpresa impressionante, os godos mataram dois terços das tropas romanas junto com o imperador. Eles continuaram lutando na Trácia até concluir a paz em 382 que permitiu que alguns deles se estabelecessem na Itália e os demais na Trácia.

A represa havia estourado. O sucesso dos godos em derrotar o exército romano, em obter reassentamento, mais o desejo por uma vida melhor e a pressão Hunnic estimularam mais tribos a cruzar a fronteira fracamente defendida. A derrota em Adrianópolis havia destruído 60% do exército romano do leste. Os romanos se esforçaram para impedir o que havia se tornado uma migração em massa, atacando os migrantes enquanto eles tentavam cruzar os rios e caçando-os enquanto se moviam para o interior.

Entre 405 e 408, durante um período que os historiadores chamam de Crise do Século IV, o império sofreu outras invasões bárbaras em grande escala. As perdas romanas durante as campanhas entre 395 e 410 foram horríveis; algumas estimativas afirmam que os invasores destruíram até 80 regimentos - quase 50% do exército romano de campanha no oeste. Com poucas tropas, comandantes romanos desesperados recorreram à contratação de guerreiros de tribos já instaladas no império. Os bárbaros agora lutavam para impedir que outros bárbaros entrassem no império.

Uma vez que os invasores romperam as defesas da fronteira, Roma não teve força militar para expulsá-los e, em vez disso, estabeleceu-se em várias províncias, com a condição de que fornecessem tropas ao exército romano. Mas resolver os migrantes não acabou com o problema. Os assentamentos bárbaros, com seus próprios governantes e fortes exércitos, resistiram aos esforços romanos para controlá-los. Em poucos anos, os reis bárbaros começaram a lutar uns contra os outros e a atacar e ocupar os assentamentos romanos vizinhos. A maioria das cidades e vilas do interior do império carecia de muralhas defensivas, uma consequência da longa paz romana, de modo que os ataques bárbaros e os contra-ataques romanos devastaram várias das províncias. Os assentamentos bárbaros se tornaram os protótipos dos reinos feudais que surgiram mais tarde.

Com o assentamento bárbaro e a ocupação total de algumas das províncias, o fluxo de dinheiro dos impostos para a capital imperial parou. No final do século III, estima-se que dois terços das receitas fiscais do império não chegassem mais à administração imperial. A captura das minas de prata espanholas de Roma pelos vândalos em 411 e a conquista das províncias do império no norte da África em 435 e 439 roubaram de Roma suas províncias mais ricas em termos de suprimento de grãos e receita tributária. Esses eventos paralisaram as finanças imperiais além do reparo.

Sem fundos suficientes, o que restou da administração imperial não poderia mais levantar um número suficiente de tropas ou treiná-las adequadamente para atender às necessidades do império. Em pouco tempo, o outrora incomparável exército romano foi reduzido a um círculo de bandos de guerra bárbaros servindo sob seus próprios chefes. O império de Roma estava agora em seus estertores de morte.

O colapso do império romano ocidental destaca o sucesso da capacidade do império oriental de funcionar como um estado importante por mais 1.000 anos. Na maioria das vezes, as circunstâncias e eventos que derrubaram o império ocidental não confrontaram o império oriental.

A geografia foi uma razão importante para a sobrevivência do império oriental. No oeste, os únicos obstáculos naturais à invasão foram os rios Danúbio e Reno. No leste, a principal barreira geográfica era o Bósforo. Cruzar aquele estreito com qualquer força exigia navios e poder para enfrentar a formidável marinha romana - recursos que faltavam às tribos bárbaras. A capital imperial em Constantinopla era protegida no nordeste por montanhas e passagens fáceis de defender. A diplomacia romana manteve boas relações com as tribos montanhosas que forneceram mão de obra e aviso prévio contra a invasão. Ao sul e ao leste, os partos e, mais tarde, os persas sassânidas bloquearam as invasões árabes. Embora os romanos tivessem problemas de segurança com os persas, lidar com um estado organizado era muito mais fácil do que lidar com várias tribos poderosas que atacavam ao longo de uma fronteira extensa e vulnerável.

Embora o império oriental não estivesse totalmente livre de ameaças representadas por usurpadores, os poucos conflitos civis que existiram foram de curta duração e terminaram principalmente com a vitória dos governantes imperiais. Os imperadores orientais raramente eram assassinados, e Constantinopla permaneceu a capital administrativa, política e militar, controlando efetivamente o exército e a burocracia e as finanças imperiais. A estabilidade da capital também contribuiu para um sentimento persistente de identidade nacional com o antigo império, uma identidade que se perdera no oeste. Até o fim, os habitantes do reino oriental se consideravam romanos.

A geografia que dificultou a invasão do império oriental teve o efeito de desviar os invasores para o oeste, onde era mais fácil assaltar a fronteira imperial. As condições geográficas e o ainda eficaz exército romano impediam que as tribos migratórias rompessem as defesas orientais em grande número. Assim, os imperadores orientais nunca foram forçados a colonizar grandes populações bárbaras com exércitos independentes capazes de ameaçar o império por dentro. Além disso, o exército romano do leste limitou deliberadamente o número de soldados bárbaros permitidos em suas fileiras.

Após o colapso do império romano ocidental, o império oriental - bizantino - resistiu aos esforços de vários atacantes até 1453, quando Constantinopla foi atacada em grande escala pelos turcos otomanos, armados com alguns dos primeiros canhões de cerco da história. Embora o exército romano enfrentasse a morte certa, talvez consciente de sua nobre herança, lutou muito.

Richard A. Gabriel, um distinto professor de história e estudos de guerra no Royal Military College of Canada, é autor de mais de 40 livros. Para mais leituras, ele recomendaImpérios e bárbaros: a queda de Roma e o nascimento da Europa, por Peter Heather, eComo Roma caiu: morte de uma superpotência, por Adrian Goldsworthy.

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