Wildcat Warrior





O ás dos ases do Corpo de Fuzileiros Navais, Joe Foss, causou estragos nos japoneses em Guadalcanal, tornando-se o primeiro a igualar o recorde de vitória americana de Eddie Rickenbacker na Primeira Guerra Mundial.

Após desembarques sem oposição no início de 7 de agosto de 1942, a invasão de Guadalcanal nas Ilhas Salomão - a primeira ofensiva americana na Segunda Guerra Mundial - logo se transformou em um conflito amargo de seis meses em terra, no mar e no ar.



Homens da 1ª Divisão de Fuzileiros Navais (Old Breed) do Major General Alexander A. Vandegrift e da recém-formada 23ª Divisão de Infantaria Americal do Exército, liderada pelo Major Gen. Alexander M. Patch, lutaram pela selva densa, coqueiros e manguezais fétidos até superar a teimosa resistência japonesa, enquanto as marinhas dos Estados Unidos e do Japão perderam, cada uma, 24 navios de guerra e milhares de homens em seis grandes combates nas águas ao redor da ilha grande. Enquanto isso, os pilotos de caça do Corpo de Fuzileiros Navais, da Marinha e da Nova Zelândia do Brig. A Força Aérea Cactus do general Roy S. Geiger empreendeu uma campanha desesperada para impedir os ataques aéreos às posições americanas e interditar as tropas inimigas que chegavam. Até o final de novembro, o resultado da campanha estava em jogo.

O sábado, 7 de novembro, começou silenciosamente para os pilotos no Campo de Henderson, até que chegou um relatório de que um cruzador japonês e 10 contratorpedeiros foram avistados no New Georgia Sound (conhecido como The Slot), cerca de 160 quilômetros ao norte de Guadalcanal. Naquela tarde, sete bombardeiros de mergulho e três torpedeiros decolaram para atacar as forças inimigas. Eles foram escoltados pelo atarracado Grumman F4F-4 Wildcats do esquadrão de caça VMF-121 da Marinha, liderado pelo esguio e bonito capitão Joseph J. Foss. Piloto habilidoso e atirador de espírito indomável, ele estava em Guadalcanal havia menos de um mês, mas já havia abatido
14 aviões japoneses em 13 dias.

Enquanto os bombardeiros americanos atingiram o cruzador japonês duas vezes e danificaram um contratorpedeiro, o Foss 'Flying Circus se enredou com a força de cobertura dos hidroaviões Nakajima A6M2-N e Mitsubishi F1M2. Em um duelo selvagem, Foss reivindicou três aviões inimigos, mas seu Wildcat foi danificado quando o observador em sua última vítima ligou seu motor. Ele tentou voltar para casa, mas foi forçado a cavar perto da ilha de Malaita.



Quando o Wildcat atingiu o mar, o impacto fechou a cobertura. Lutando desesperadamente com a trava enquanto a água subia até seu queixo, Foss finalmente conseguiu estourá-la e subir à superfície, impulsionado por seu pacote de pára-quedas e o colete salva-vidas Mae West. Ele começou a nadar em direção a Malaita, a três quilômetros de distância. Tubarões o cercaram e a escuridão caiu. Eu orei mais naquela tarde lá fora do que jamais fiz em minha vida, ele lembrou. Quando os tubarões se aproximaram, ele rasgou uma bolsa com cloro em pó e jogou na água para repeli-los.

Depois de se debater por várias horas, Foss foi resgatado por nativos de Malaita e um proprietário de serraria em canoas. Eles o levaram para a ilha, onde os missionários locais o receberam calorosamente. A maioria deles havia fugido de outras ilhas invadidas por tropas japonesas.

Na manhã seguinte, depois que um piloto Wildcat sobrevoou e viu que o pára-quedas Foss havia se estendido para secar, um Consolidated PBY Catalina pousou em um pequeno bayou próximo à missão. Trocando despedidas apressadas, mas afetuosas, com seus anfitriões, Foss saltou em uma canoa e foi levado a remo até o barco voador. O PBY o levou de volta ao Campo de Henderson, onde ele foi direto para a tenda de preparação do caça para uma grande reunião com seu esquadrão.

Foss (quarto da esquerda) junta-se aos membros do esquadrão de caça VMF-121 dos Fuzileiros Navais em uma ala Wildcat no Campo de Henderson, Guadalcanal. (Corpo de Fuzileiros Navais dos EUA)
Foss (quarto da esquerda) junta-se aos membros do esquadrão de caça VMF-121 dos Fuzileiros Navais em uma ala Wildcat no Campo de Henderson, Guadalcanal. (Corpo de Fuzileiros Navais dos EUA)

Joseph Jacob Foss nasceu em 17 de abril de 1915, em uma fazenda perto de Sioux Falls, S.D., onde sua família lutava para sobreviver naquela terra árida. A vida era difícil e piorou quando o pai de Joe morreu em um acidente de carro em 1933. O jovem robusto e bem-humorado trabalhou em vários empregos para ajudar no sustento de sua família. Quando as secas destruíram as plantações nas safras de 1935 e 1936, ele forneceu a maior parte da renda da família.

Em sua adolescência, Joe gostava de caçar e pescar e provou ser um atirador especialista. Ele teve sua primeira experiência com aviões em 1932, quando os pilotos do Corpo de Fuzileiros Navais realizaram um show aéreo em uma feira local. Fascinado, ele pagou cinco dólares suados por uma viagem de avião três anos depois e teve sua primeira aula de vôo em 1937. Enquanto isso, depois do colégio, ele estudou no Sioux Falls College e no Augustana College por um ano antes de entrar na University of South Dakota. Na época em que se formou em administração de empresas em 1940, ele havia registrado 100 horas de vôo e obtido uma licença de piloto particular.

Foss se alistou no programa de aviação do Corpo de Fuzileiros Navais naquele ano, foi contratado como segundo-tenente e ganhou suas asas em março de 1941. Por ser um piloto tão habilidoso, foi mantido como instrutor de voo na estação de aviação naval em Pensacola, Flórida, por um ano. Ele foi o oficial do dia lá no fatídico 7 de dezembro de 1941. Foss se candidatou ao serviço de combate, primeiro com o malfadado programa de planadores da Marinha, e depois com um esquadrão fotográfico na NAS San Diego, a única vaga disponível. Ele lutou contra o currículo fotográfico e o descreveu como uma das coisas mais difíceis que já fiz.

O aviador da Marinha sonhava em se tornar um piloto de caça, mas foi informado que aos 27 anos ele era muito velho. Mas ele estava determinado. Em North Island, ele conseguiu entrar no Grupo de Treinamento de Porta-aviões, sendo aceito por estar disposto a fazer todo o trabalho sujo, como varrer o hangar e cuidar dos detalhes do enterro. Promovido a primeiro-tenente em abril de 1942, Foss conseguiu evitar a burocracia e conseguir um Wildcat. Durante um período de seis semanas, ele registrou 156 horas de vôo em seu tempo de folga e aprendeu tudo que podia sobre táticas de caça e artilharia. Seu trabalho árduo valeu a pena e ele foi promovido a capitão naquele mês de agosto.

Foss ficou encantado quando recebeu a ordem de embarcar para o sudoeste do Pacífico como oficial executivo do VMF-121 da 1st Marine Aircraft Wing, liderado pelo Major Leonard K. Duke Davis. Depois de catapultar para fora do convés do novo porta-aviões de escoltaCopaheeem 9 de outubro de 1942, ele e seu esquadrão pousaram no Campo de Henderson, a pastagem de vacas de Guadalcanal lamacenta e muito bombardeada. A Força Aérea Cactus cresceu de um complemento original de 19 Wildcats e 12 bombardeiros de mergulho Douglas SBD Dauntless. A maioria dos pilotos era jovem e inexperiente.

Foss registrou 1.400 horas de voo e se estabeleceu como um excelente atirador aéreo. Ansioso para a ação, ele abateu seu primeiro avião inimigo, um Mitsubishi A6M2 Zero, em 13 de outubro, quatro dias após sua chegada. Mas foi uma situação difícil que o ensinou muito. Durante um ataque de bombardeio inimigo, um Zero saiu do nada, ultrapassou Foss 'Wildcat e voou em sua mira. Ele instintivamente apertou o botão do gatilho, e o Zero explodiu. Tendo falhado em ligar seu rádio, Foss estava se perguntando onde seus alas estavam quando mais três Zeros se aproximaram por trás e dispararam contra seu caça. Depois de quase não conseguir fazer um pouso com vara morta no Campo de Henderson, o piloto castigado disse a seu chefe de tripulação: Isso foi perto. No interrogatório, Foss não precisou ser informado do que havia feito de errado. De agora em diante, vocês podem me chamar de Swivel-Neck Joe, garantiu a seus camaradas com um sorriso.

Ele também emprestou as táticas de seu amigo, o rude coronel Harold W. Bauer, de 33 anos, formado pela Academia Naval do Kansas. Outro piloto de caça popular e amplamente considerado o melhor piloto do Corpo de Fuzileiros Navais, Bauer derrubou quatro caças japoneses em 3 de outubro. Sua filosofia simples era chegar tão perto do inimigo que não pudesse errar.

Os invasores japoneses não deram descanso ao estratégico Campo de Henderson. Quatorze bombardeiros Mitsubishi G4M1 Betty e sete Zeros avançaram em 18 de outubro, mas 15 Wildcats do VMF-121 e VMF-122 receberam amplo aviso prévio. Eles abateram um Zero em troca de dois aviões americanos, cujos pilotos foram recuperados. Quando os bombardeiros chegaram, três estavam caindo rapidamente para a destruição, um nas mãos de Foss. O fogo de sua metralhadora arrancou uma das asas e o bombardeiro girou na água ao largo de Tulagi, onde três sobreviventes de sua tripulação de sete homens foram capturados.

Em 23 de outubro, quando os japoneses lançaram um ataque em três frentes em Guadalcanal, um comitê de boas-vindas de 24 Wildcats da Marinha e da Marinha estava esperando. Foss contou 16 bombardeiros inimigos e 25 caças enquanto liderava seus homens em ação. Quando eles se levantaram para enfrentar a ameaça, ele avistou um Wildcat perseguindo um Zero, com outro caça japonês em sua cauda. Foss mergulhou e atirou no ameaçador Zero. À medida que se desintegrava, sua hélice voou e o piloto foi lançado de seu assento. Foss teve que manobrar descontroladamente para evitar voar em pedaços.

Ele derrubou outro Zero, mas seu Wildcat estava tão crivado de balas que ele teve que pousar e encontrar outro, levando seus pilotos com ele para reabastecer e rearmar. Eles então partiram de Henderson para fechar com dezenas de Zeros liderando outra formação de bombardeiros que se aproximava. Foss destruiu mais duas aeronaves inimigas e então voltou para o campo. Ele era apenas um avião tímido de uma morte para cada dia que passou na ilha.

Foss voou com um toco de charuto preso entre os dentes, estabelecendo uma reputação de piloto de caça do tipo lutador de bar. Ele havia se tornado um ás em apenas cinco dias, foi baleado duas vezes, sofreu um ferimento na cabeça e, como muitos outros em Guadalcanal, seria prejudicado por surtos recorrentes de malária. Mas nada o deteria.

Foss havia se tornado um membro lendário do Cacto da Força Aérea , que serviu valentemente no apoio aos fuzileiros navais e soldados durante a luta de seis meses em Guadalcanal. Quase 30 dos voadores Cactus se tornaram ases, e seis receberam a Medalha de Honra.

A vida em Henderson Field foi uma luta pela sobrevivência. Foi bombardeado por navios japoneses, bombardeado quase diariamente e muitas vezes transformado em um atoleiro por fortes chuvas. Enquanto os engenheiros da Marinha e os batalhões de construção da Marinha remendavam o campo e cortavam outra pista de pouso na selva, as equipes de terra labutavam febrilmente para armar e reabastecer aviões para que os pilotos sobrecarregados e subnutridos pudessem enfrentar cada ataque inimigo. Os suprimentos eram escassos e as comunicações deficientes.

O valor do trabalho em equipe foi uma das primeiras coisas que Foss aprendeu em Guadalcanal. Faça o que fizer na vida, você terá sucesso se trabalhar em equipe, escreveu ele no prefácio da história da Medalha de Honra da aviação de Barrett Tillman,Acima e além. Estávamos em menor número e com menos armas, quase tudo. O que tínhamos a nosso favor era uma grande liderança ... Tínhamos heróis genuínos ... No 'Cactus', estávamos simplesmente fazendo o que era esperado de nós, fosse voar aviões, mantê-los voando, cozinhar arroz japonês ou operar uma máquina Browning arma no cume ... Aprendi muito rápido que o combate é uma ocupação perigosa. Não há como tornar a guerra segura, então a coisa a fazer é torná-la perigosa para o outro lado ... O que quer que você tenha pensado dos japoneses depois de Pearl Harbor, você não os considerou garantidos.

Em 9 de novembro, dois dias após o retorno de Foss de Malaita, o almirante William F. Bull Halsey fixou a distinta cruz de vôo nele e em dois outros pilotos. Foss foi indicado para a Cruz da Marinha, mas a recomendação não foi seguida porque os registros eram precários e havia poucas medalhas disponíveis.

Quatro dias depois, Foss e seu vôo acompanharam SBDs contra navios de guerra japoneses em fuga que danificaram gravemente o cruzador pesadosão Franciscoe afundou seis outros navios nas grandes batalhas navais de 12 a 15 de novembro. Enquanto metralhava, Foss voou tão perto do navio de guerra aleijadoHieique ele torceu o nariz para os oficiais de uniforme branco alinhados em sua ponte. Os aviões americanos acabaramHiei.

O Major Foss posa ao lado do emblema de seu novo comando, VMF-115, em 1º de junho de 1944. (Foto AP)
O Major Foss posa ao lado do emblema de seu novo comando, VMF-115, em 1º de junho de 1944. (Foto AP)

Durante a ação, o amigo e líder de Foss, o coronel Bauer, reivindicou um Zero e foi abatido. Foss o viu nadar para longe de seu Wildcat afundando e acenar para ele, e ele estava confiante de que eles iriam tomar uma cerveja gelada em Henderson naquela noite. Foss e o Major Joe Renner voaram em um Grumman J2F Duck para onde seu camarada havia caído, guiados pela luz de navios japoneses em chamas. Mas o treinador Bauer nunca mais foi visto. Ele acabou sendo premiado com uma medalha de honra póstuma.

O aflito Foss escreveu aos pais de Bauer de Guadalcanal: A maior perda da Marinha do Corpo de Fuzileiros Navais nesta guerra foi a de seu filho, Joe. Tenho certeza de que onde quer que Joe esteja hoje, ele está fazendo as coisas da melhor maneira - do jeito Bauer. Foss enfrentou mais decepção: na noite de 15 de novembro, após derrubar seu 23º avião inimigo, ele acordou tremendo violentamente de um severo ataque de malária. Ele foi evacuado para um hospital perto de Sydney, Austrália, onde descansou por seis semanas.

No final de 1942, entretanto, os ataques japoneses diminuíram, e o último comboio de reforço do Tokyo Express correu em 30 de novembro. A Old Breed Division de Vandegrift recuperou o fôlego e menos aviões inimigos apareceram nas Solomons, graças à Cactus Air Force, que havia crescido dos 31 aviões originais para mais de 150.

Após sua recuperação, Foss voltou a Guadalcanal no dia de Ano Novo de 1943. Em meados de janeiro, os ataques aéreos japoneses contra Henderson se intensificaram e ele voltou à ação. Em 15 de janeiro, ele invadiu uma formação de Zeros ao largo de Vella Lavella e abateu três deles, tornando-se o primeiro piloto de caça americano a igualar o recorde do famoso Capitão Eddie Rickenbacker , que conquistou 26 aviões alemães sobre a França em 1918. O esquadrão de Foss registrou 164 vitórias e a perda de 20 pilotos.

Foss voou sua última surtida em 25 de janeiro, liderando um esquadrão misto de 12 Wildcats e Lockheed P-38 Lightnings para expulsar uma força de bombardeiros japoneses. Quatro dos bombardeiros caíram e os outros não conseguiram alcançar seus alvos. O Corpo de Fuzileiros Navais decidiu que Foss já havia visto ação o suficiente, então, no final daquele mês, ele foi enviado de volta aos EUA.

Aclamado como um herói nacional, Foss era festejado em todos os lugares que ia. Muito procurado para ajudar a elevar o moral da frente doméstica, ele viajou de costa a costa, visitando fábricas de munições, promovendo a venda de títulos de guerra e dando palestras sobre suas experiências. Mas Foss estava fora de seu elemento, chamando a turnê de ato do urso dançarino. Depois que o presidente Franklin D. Roosevelt o presenteou com a Medalha de Honra em 18 de maio de 1943, por combate aéreo insuperável nesta guerra, sua foto agraciou umVidacapa de revista.

Voltando ao serviço ativo e ansioso para voltar ao combate, Foss ficou estacionado em Washington por um breve período e depois foi designado para a Estação Aérea dos Fuzileiros Navais de Santa Bárbara, Califórnia, como instrutor de vôo. Promovido a major, ele estabeleceu o VMF-115, apelidado de Joe's Jokers, em 17 de julho de 1943. O esquadrão foi equipado com novos Corsários Vought F4U-1A com asas de gaivota, e Foss e seus homens seguiram para o Pacífico no início de 1944. A Medalha O ás de Honra voou em várias missões de combate, mas os alvos aéreos eram escassos até então, e ele não teve oportunidade de aumentar sua pontuação. Após outro surto de malária, ele voltou para casa em setembro para se tratar.

O comissário da American Football League, Foss (ao centro), preside uma cerimônia de premiação para jogadores da AFL e presidentes de times. (Charles Aqua Viva / Getty Images)
O comissário da American Football League, Foss (ao centro), preside uma cerimônia de premiação para jogadores da AFL e presidentes de times. (Charles Aqua Viva / Getty Images)

No final da guerra, Foss queria permanecer no Corpo de Fuzileiros Navais, mas foi vítima da burocracia. Com o apoio do General Vandegrift, o novo comandante do Corpo, ele solicitou uma comissão regular, mas foi informado de que estava com duas semanas de idade para isso.

Dispensado em 1945, ele voltou para Sioux Falls, onde ele e um amigo organizaram um serviço de voo fretado. Ele ajudou a estabelecer a Guarda Aérea Nacional de Dakota do Sul, comandou seu 175º Esquadrão de Voo e, com a patente de tenente-coronel, liderou uma equipe acrobática do Mustang P-51. Ele passou a ocupar as patentes de coronel e brigadeiro-general da Guarda Aérea e da Reserva da Força Aérea.

Foss interessou-se por política e ganhou uma cadeira na Câmara dos Representantes de Dakota do Sul em 1949. O incansável ás serviu na Câmara até 1953 e foi eleito governador do estado por uma vitória esmagadora em 1954 e reeleito em 1956. Foss fez uma oferta para uma vaga na Câmara dos Representantes dos Estados Unidos em 1958, mas foi derrotado por outro distinto piloto, George S. McGovern, que pilotou um B-24 Liberator na Segunda Guerra Mundial.

Foss se tornou o primeiro comissário da recém-formada Liga de Futebol Americano em 1959 e foi responsável por uma série de inovações no esporte. Ele ocupou o cargo até a fusão da AFL com a Liga Nacional de Futebol em 1966. Durante vários anos, ele produziu dois programas esportivos e de televisão ao ar livre e também atuou na Associação da Força Aérea e na Sociedade Nacional de Crianças e Adultos aleijados. Como membro de longa data da Congressional Medal of Honor Society, ele conheceu muitos aviadores proeminentes, incluindo Rickenbacker, Jimmy Doolittle e Charles Lindbergh. Sempre modesto sobre sua própria fama, Foss disse: Pelo meu dinheiro, o maior piloto de caça que já conheci foi Marion Carl [também da Força Aérea Cactus]. Por que ele não recebeu a Medalha de Honra é algo que nunca vou descobrir.

Foss serviu como oficial da KLM Airlines, presidente da American Fighter Aces Association e foi introduzido no National Aviation Hall of Fame em 1984. Nomeado presidente da National Rifle Association em 1986, ele apareceu em umTempocapa de revista usando um chapéu Stetson e segurando uma pistola de seis tiros.

Além da mais alta decoração da América e do DFC, Joe Foss foi premiado com a Estrela de Prata, Estrela de Bronze e Coração Púrpura. Ele morreu no dia de ano novo de 2003.

O colaborador de longa data Michael Hull é jornalista de carreira e veterano do Exército Britânico. Leitura adicional:Joe Foss, Flying Marine: The Story of His Flying Circus, por Joe Foss e Walter Simmons; eHeróis da Segunda Guerra Mundial, por Edward F. Murphy.

Este recurso apareceu na edição de janeiro de 2018 daHistória da Aviação. Inscreva-se hoje!

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