William H. Carney: 54º Soldado de Massachusetts e Primeiro Recebedor Negro da Medalha de Honra dos EUA

De todos os homens que usaram uniformes azuis na Guerra Civil, nenhum sentiu mais intensamente o propósito de sua missão do que o soldado afro-americano. Cada passo de marcha, cada golpe de picareta e cada tiro disparado contra os inimigos confederados deu-lhe a chance de desferir um golpe contra a escravidão e provar que era igual a seus camaradas brancos. As tropas de cor dos EUA eram lutadores consistentemente bons, tendo um bom desempenho em todos os confrontos em que lutaram. Até mesmo seus inimigos tiveram que admitir de má vontade esse fato. Um membro da USCT, William H. Carney, transcendeu o bem para se tornar excelente e foi o primeiro soldado negro dos EUA a ganhar a Medalha de Honra.



Em 17 de fevereiro de 1863, aos 23 anos, Carney atendeu ao apelo para que os afro-americanos se juntassem a uma unidade da milícia local, os Morgan Guards, com 45 outros voluntários de sua cidade natal, New Bedford, Massachusetts. Essa unidade mais tarde se tornaria a Companhia C do 54º Regimento de Infantaria de Massachusetts.



Havia algo de único no novo regimento, comandado pelo coronel Robert Gould Shaw; era uma unidade totalmente negra, com exceção dos oficiais superiores e de alguns sargentos subalternos. O 54º Massachusetts foi criado para provar que homens negros podem ser bons soldados.

Em 1900, Carney recebeu a Medalha de Honra por sua bravura em salvar as cores do regimento durante a Batalha de Fort Wagner em 1863. (NMAAHC)



Carney nasceu escravo em 29 de fevereiro de 1840, em Norfolk, Virgínia. Seu pai, também chamado William, escapou da escravidão, alcançando a liberdade através da ferrovia subterrânea. William Sr. então trabalhou duro para comprar a liberdade do resto de sua família. A família livre e reunida estabeleceu-se em New Bedford na segunda metade da década de 1850. O jovem William aprendeu a ler e a escrever e, aos 15 anos, estava interessado em se tornar ministro.

Ele desistiu de seguir o ministério, entretanto, para se alistar no Exército. Em uma edição de 1863 do jornal AbolicionistaO libertador, Carney afirmou: Antes da formação das tropas de cor, eu tinha uma forte inclinação para me preparar para o ministério; mas quando o país clamava por todas as pessoas, eu poderia servir melhor a meu Deus servindo a meu país e meus irmãos oprimidos. Resumindo, a sequência - me alistei para a guerra.

Essa mudança de carreira teve um impacto importante na vida de Carney, pois o 54º Massachusetts teve a chance de provar seu valor na Batalha de Fort Wagner de 18 de julho de 1863, fora de Charleston, SC. ​​Durante a luta, o 54º fez ataques heróicos à guarnição, e a bravura de Carney lhe valeu uma promoção a sargento e o prêmio de maior prestígio do exército dos Estados Unidos.



Fort Wagner na Ilha Morris guardava a entrada do porto de Charleston. Shaw e os 600 homens do 54º Massachusetts encabeçariam o ataque federal de uma estreita faixa de areia no lado leste do forte, que ficava de frente para o Oceano Atlântico.

O 54º escavou em uma duna de areia a cerca de 1.000 metros de Fort Wagner. Atrás dele estava o 6º Connecticut. A artilharia federal terrestre e marítima bombardeou o forte o dia todo. Ao cair da noite, as ordens foram passadas e o 54º se levantou, vestiu fileiras e atacou em duas alas de cinco companhias cada.

À medida que os homens avançavam, foram imediatamente atingidos por uma saraivada de bombas, mosquetes e bombardeios vindos do forte. Uma bala atingiu o sargento de cor do 54º e, quando o homem ferido vacilou, Carney jogou sua arma no chão, agarrou a bandeira e passou para a frente das fileiras de assalto do 54º. Ele logo se viu sozinho, na parede do forte, com corpos de companheiros mortos e feridos ao seu redor. Ele se ajoelhou para se recompor para a ação, ainda segurando firmemente a bandeira enquanto balas e fragmentos de projéteis salpicavam a areia ao seu redor.

Carney inspecionou o campo de batalha e percebeu que outros regimentos da União haviam atacado à sua direita, afastando o ponto focal da resistência rebelde. À sua esquerda, ele viu uma grande tropa de soldados avançando pelas muralhas do forte. A princípio ele pensou que poderiam ser forças da União. Flashes de mosquete logo destruíram suas esperanças. As tropas que se aproximavam eram confederados.

Ele enrolou as cores em torno do mastro da bandeira, caminhou até uma parede baixa de proteção e foi até uma vala. Quando Carney passou pela vala a caminho do forte, estava seco. Mas agora estava com água na altura da cintura.

Ele parecia estar sozinho, cercado pelos destroços de seu regimento. Carney queria ajudar os feridos, mas o fogo inimigo o imobilizou. Agachado na água, ele percebeu que sua melhor chance era traçar um curso de volta às linhas federais e fugir.

Carney se levantou para ver melhor. Foi uma jogada fatídica. Como ele escreveu mais tarde: A bala que agora carrego em meu corpo veio zunindo como um mosquito e levei um tiro. Não sendo prostrado pelo tiro, continuei meu curso, mas não tinha ido muito longe antes de ser atingido por um segundo tiro.

Apesar de carregar duas lesmas em seu corpo, Carney continuou se movendo. Pouco depois de ser atingido pela segunda vez, ele viu outro soldado da União vindo em sua direção. Quando eles estavam ao alcance da voz, Carney o chamou, perguntando quem ele era. O ianque respondeu que estava com o 100º New York e perguntou se Carney estava ferido. Carney disse que realmente havia levado um tiro e então se encolheu quando um terceiro tiro acertou seu braço. O centésimo soldado veio em seu auxílio e ajudou-o a ir mais para a retaguarda. Pois bem, disse o soldado nova-iorquino, deixe-me pegar as cores e levá-las para você. Carney, porém, não consentiria com isso, não importava o quão machucado ele estivesse. Ele explicou que não estaria disposto a dar as cores a ninguém que não fosse membro do 54º Massachusetts.

A dupla continuou lutando. Eles não foram muito longe antes de outra bala atingir Carney, acertando-o na cabeça. Os dois homens finalmente conseguiram tropeçar em suas próprias linhas. Carney foi levado para a retaguarda e entregue ao pessoal médico. Ao longo de sua provação, ele manteve as cores.

Aplausos o saudaram quando Carney finalmente cambaleou para a 54ª posição. Antes de desabar, ele disse: Rapazes, a velha bandeira nunca tocou o chão!

Durante a batalha, a Companhia C do 54º Massachusetts conseguiu, por um curto período, capturar uma pequena seção do Forte Wagner. O 54º sofreu 272 mortos, feridos ou desaparecidos dos 600 na batalha. O coronel Shaw estava entre os mortos. As baixas totais da União foram 1.515 de cerca de 5.000 na força de assalto, enquanto os confederados tiveram 174 vítimas de cerca de 1.800 defensores.

Embora as forças da União tenham sido repelidas e tivessem que sitiar o Forte Wagner, que os confederados abandonaram dois meses depois, o 54º foi amplamente saudado por sua bravura. Como uma pedra caída em uma poça, o heroísmo do regimento teve um efeito cascata, estimulando milhares de outros homens negros a se juntar ao Exército da União. Até Abraham Lincoln observou que a bravura do 54º em Wagner foi um desenvolvimento fundamental que ajudou a garantir a vitória final do Norte.

William Carney se recuperou dos quatro ferimentos que recebeu em Fort Wagner, e logo se espalhou a notícia de suas ações altruístas. Quando os comandantes de Carney souberam de sua conduta, ele foi promovido a sargento. Mais tarde na guerra, o 54º lutou em uma ação de retaguarda cobrindo uma retirada na Batalha de Olustee, mas o Sargento Carney não pôde participar desse combate devido aos efeitos persistentes de seus ferimentos. Por causa dos ferimentos, ele foi dispensado do Exército pouco mais de um ano após a batalha, em 30 de junho de 1864.

Posteriormente, Carney se casou com Susannah Williams, também de New Bedford, em 11 de outubro de 1865. Eles tiveram um filho que mais tarde se tornou um talentoso professor de música na área de New Bedford.

Em 1866, William Carney foi nomeado superintendente dos postes de luz da cidade de New Bedford. Ele então foi para a Califórnia em busca de fortuna, mas voltou para New Bedford em 1869 e conseguiu um emprego como carteiro para o serviço postal. Ele trabalhou nesse emprego por 32 anos antes de se aposentar. Após a aposentadoria, ele foi empregado como mensageiro na Massachusetts State House, onde em 1908 ele seria mortalmente ferido em um acidente que prendeu sua perna em um elevador.

O valor de William H. Carney em Fort Wagner foi homenageado em 23 de maio de 1900, quando ele recebeu a Medalha de Honra. Isso aconteceu quase 40 anos depois que ele serviu com tanto orgulho no 54º Regimento de Massachusetts. Ele foi o primeiro soldado negro a receber o prêmio. Quando questionado sobre suas ações heróicas, ele simplesmente disse: Eu apenas cumpri meu dever.


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